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The Hearthhold in Pastoral Fulbe Society, Central Mali: Social Relations, Milk and Drought

Mirjam de Bruijn
Africa: Journal of the International African Institute
Vol. 67, No. 4 (1997), pp. 625-651
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/1161111
Page Count: 27
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The Hearthhold in Pastoral Fulbe Society, Central Mali: Social Relations, Milk and Drought
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Abstract

In pastoral Fulbe society in central Mali women had and in some degree still have an important social and economic role, concentrated on a milk economy organised through a special female-headed, women-centred unit called by the Fulbe "fayannde", or 'hearthhold'. In a society of semi-nomadic pastoralists who live most of the year in small social units, social relations and networks are very important, perhaps even crucial to the success of their main survival strategy, which is transhumant cattle-keeping. In the literature on the Fulbe this social unit has received relatively little attention. An analysis from the perspective of the 'hearthhold' sheds new light on property and gender relations in Fulbe society in general. Drought has had an enormous impact on the situation of the Jallube studied in this article. Economic change--a switch to agriculture and production for the market--has brought about a shift of focus for the men. Economically, milk is no longer essential for them, and hence the "fayannde" loses its importance; socially, too, the role of the "fayannde", as symbolised by milk, is changing. For women the erosion of the "fayannde" is serious: an analysis of marriage gifts shows how important the "fayannde" is not only to the social organisation of the Jallube but also to their economic viability. In times of stress this importance may be greater for women than for men. The decline of the "fayannde" may lead to a transformation of gender relations, the marriage ceremony and women's social security--changes that the return of the rains or the re-establishment of herds may not reverse./Dans la société pastorale Fulbe, de la partie centrale du Mali, les femmes avaient, et dans une certaine mesure ont toujours un rôle social et économique important, centré sur l'économie du lait organisée par une unité spéciale dirigée par des femmes et centrée sur les femmes, que les Fulbes ont baptisée "fayannde", ou foyer. Dans cette société de pastoralistes semi-nomades qui vivent la plus grande partie de l'année en petites unités sociales, les rapports et les réseaux sociaux sont très importants, voire même plus cruciaux pour le succès de leur principale stratégie de survie, à savoir l'élevage du bétail transhumant. Dans la littérature consacrée aux Fulbes, cette unité sociale n'a recueilli relativement que peu d'attention. Une analyse du point de vue de la "fayannde" apporte de nouveaux éclaircissements sur la notion de propriété et les rapports entre les sexes au sein de la société Fulbe en général. La sécheresse a eu un impact énorme sur la situation des Jallubes, étudiés dans cet article. Des changements économiques, à savoir une transition vers l'agriculture et la production destinée à la vente, a déplacé le centre d'intérêt des hommes. Économiquement, le lait n'est plus essentiel pour eux, d'où la perte d'importance de la "fayannde"; socialement aussi, le rôle de la "fayannde", symbolisé par le lait, est en train de changer. Pour les femmes, l'érosion de la "fayannde" est sérieuse: une analyse des cadeaux de marriage montre que l'importance de la "fayannde" ne concerne pas seulement l'organisation sociale des Jallubes, mais aussi leur viabilité économique. En période de tension, cette importance peut être plus grande pour les femmes que pour les hommes. Le déclin de la "fayannde" peut mener à une transformation des rapports entre les sexes, de la cérémonie du marriage et de la sécurité sociale des femmes, changements que le retour des pluies ou le rétablissement des troupeaux ne pourra inverser.

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