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Narrative and Religious Expression in Michelangelo's Pauline Chapel

William E. Wallace
Artibus et Historiae
Vol. 10, No. 19 (1989), pp. 107-121
Published by: IRSA s.c.
DOI: 10.2307/1483286
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/1483286
Page Count: 15
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Narrative and Religious Expression in Michelangelo's Pauline Chapel
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Abstract

Michelangelo's two frescoes in the Pauline Chapel were painted for one of the artist's most discerning patrons, yet generally they have been considered among the artist's least successful works. They have been criticized mainly because they disobey conventional rules of composition, scale, and figural proportion. The apparent oddities, however, are greatly exaggerated when the paintings are seen from the "ideal" frontal view presented in all prints and in most photographs. This essay proposes that the frontal view is the least important one in the long, narrow chapel. Michelangelo consciously adjusted the arrangement and proportions of his figures so that they would appear correct from a number of different vantage points, mostly oblique. The histories unfold as a sequence of narrative episodes, in part animated by the spectator's own movement through the chapel. By presenting the frescoes as they would be experienced in situ, the author argues that the Pauline frescoes, far from being evidence of Michelangelo's declining abilities, instead confirm his genius as a history painter. /// Les deux fresques de Michel-Ange dans la Capella Paolina ont été exécutées par l'artiste pour un de ses mécènes les plus difficiles, et pourtant elles font partie de celles qui ont le moins de succès. Ces deux peintures ont été souvent critiquées en particulier parce qu'elles n'obéissent pas aux règles conventionnelles de la composition, de la mesure et de la proportion (figurative). Ces anomalies apparentes frappent surtout quand on regarde la peinture d'en face, c'est a dire d'un point "idéal" et tel qu'il est représenté dans toutes les impressions et les photographies. Cet essai part du point de vue que cette vision "frontale" est la moins importante dans la chapelle longue et étroite. C'est intentionnellement que Michel-Ange a ordonné l'arrangement et les proportions de ses personnages pour que, vus d'un grand nombre d'angles différents, généralement obliques, ils apparaissent comme "justes". Les scènes se succèdent en une série d'épisodes narratifs, rendus en partie vivants par le propre mouvement de déplacement de celui qui les contemple à l'intérieur de la chapelle. En présentant les fresques ainsi, comme si on les découvrait in situ, l'auteur prouve qu'elles ne sont pas les témoins des capacités défaillantes de Michel-Ange, mais au contraire la marque de son génie en tant que peintre d'histoires. /// Zwei Fresken Michelangelos in der Cappella Paolina sind für einen der wählerischsten Mäzene des Künstlers gemalt worden; man zählt sie aber immer noch zu seinen am wenigsten erfolgreichen Werken. Diese beiden Gemälde wurden häufig kritisiert, hauptsächlich weil sie die konventionellen Regeln der Komposition, des Maßstabs und der Figurenproportion mißachten. Die augenscheinlichen Absonderlichkeiten werden jedoch besonders dann auffällig, wenn man die Gemälde von der "idealen" frontalen Ansicht sieht, wie sie in allen Drucken und Photographien dargestellt werden. Dieser Essay geht von der Annahme aus, daß die Frontalansicht in der langen und schmalen Kapelle die am wenigsten wichtige ist. Michelangelo ordnete zielbewußt die Aufstellung und Proportionen seiner Figuren so, daß diese -- gesehen von einer Vielzahl verschiedener, meist schräger Blickwinkel -- als richtig erscheinen. Die Szenen entfalten sich als eine Aufeinanderfolge narrativer Episoden, die zum Teil infolge der eigenen Bewegung des durch die Kapelle wandelnden Betrachters belebt werden. Indem er die Fresken so präsentiert, als ob man sie in situ erfahren würde, beweist der Autor, daß sie nicht Zeugnis der nachlassenden Fähigkeiten Michelangelos, sondern Beweis seines Genies als Historienmaler sind.

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