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Gustave Courbet's "The Sleepers." The Lesbian Image in Nineteenth-Century French Art and Literature

Dorothy M. Kosinski
Artibus et Historiae
Vol. 9, No. 18 (1988), pp. 187-199
Published by: IRSA s.c.
DOI: 10.2307/1483342
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/1483342
Page Count: 13
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Gustave Courbet's "The Sleepers." The Lesbian Image in Nineteenth-Century French Art and Literature
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Abstract

Courbet's "The Sleepers" may be seen as a Realist interpretation of the latent lesbianism evident in many eighteenth-century works with the mythological subject of Diana. The theme of lesbianism was popular in the nineteenth century, especially with artists or writers who advocated Realism or Naturalism, including Toulouse-Lautrec, Degas, Maupassant, Zola and Flaubert. Lesbianism was, as well, a preferred theme of popular erotica, witness the lithographs of Deveria or Tassaert. In Gautier's "Mademoiselle de Maupin," lesbianism is one expression of the author's theory of art-for-art's sake, his attack on bourgeois conventions and morality. In Baudelaire's "Fleurs du Mal," lesbianism expresses his struggle between extremes of debauchery and asceticism. With the fin-de-siècle, lesbianism, along with androgyny, hermaphroditism and incest, figures in the works of Decadent authors. This theme also has a sociological or psychological context, reflecting the artist's, writer's or patron's personal response to an actual social phenomenon. /// Courbets Schlafende können als realistische Interpretation eines Sujets gelten, das in der bildenden Kunst des 18. Jahrhunderts latent zu spüren ist und in vielen Darstellungen zum Dianamythos seinen Niederschlag fand. Dieses Thema erfreute sich im 19. Jahrhundert besonderer Beliebtheit bei Künstlern und Schriftstellern des Realismus und des Naturalismus, einschließlich Toulouse-Lautrec, Degas, Maupassant, Zola und Flaubert. Lesbische Liebe war außerdem ein bevorzugter Gegenstand populärer Erotika, wie etwa Lithographien von Deveria oder Tassaert beweisen. In Gautiers Mademoiselle de Maupin ist die Darstellung lesbischer Beziehungen der Ausdruck des "l'art pour l'art"-Denkens des Autors und bedeutet einen Angriff auf bürgerliche Konventionen und Moral; in Baudelaires Fleurs du Mal wird dadurch das Ringen des Autors zwischen den Extremen der Ausschweifung und der Askese offenbar. Zur Zeit des Fin-de-siècle erscheint lesbische Liebe -- zusammen mit Androgynie, Hermaphrodismus und Inzest -- in den Werken von Autoren der Dekadenz. Das Thema ist auch in seinem soziologischen und psychologischen Kontext zu sehen, indem es eine persönliche Antwort des Künstlers, Schriftstellers oder Mäzens auf ein aktuelles soziales Phänomen widerspiegelt. /// Le sommeil de Courbet peut être considéré comme l'interprétation réaliste d'un sujet que l'on sent de façon latente dans les arts plastiques du 18e siècle et qui se manifeste dans les nombreuses représentations du mythe de Diane. Ce thème était très apprécié des artistes et des écrivains réalistes et naturalistes du 19e, y compris Toulouse-Lautrec, Degas, Maupassant, Zola et Flaubert. Le lesbisme était en outre un des themes préférés de l'érotisme populaire comme le montrent les lithographies de Deveria ou de Tassaert. Dans Mademoiselle de Maupin de Gautier, le lesbisme est une illustration de la théorie de l'art pour l'art de l'auteur et une attaque des conventions bourgeoises et de la morale. Dans les Fleurs du Mal de Baudelaire, il exprime la lutte entre tous les extrêmes de débauche et d'ascese. A l'époque du "Fin de siecle", le lesbisme -- tout comme l'androgynie, l'hermaphrodisme et l'inceste -- figure dans les oeuvres des auteurs de la décadence. Il faut aussi replacer le theme dans son contexte sociologique et psychologique: il reflete ainsi la réponse personnelle de l'artiste, de l'écrivain ou du mécene a un phénomene social actuel.

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