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Language Proficiency, Biliteracy and French Immersion

Jim Cummins
Canadian Journal of Education / Revue canadienne de l'éducation
Vol. 8, No. 2 (1983), pp. 117-138
DOI: 10.2307/1494722
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/1494722
Page Count: 22
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Language Proficiency, Biliteracy and French Immersion
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Abstract

The impact of Canadian French immersion research on theoretical conceptions of bilingualism and biliteracy is reviewed and four major issues on which immersion research has had a significant impact are identified. These are: (1) the effects of bilingualism on children's cognitive and academic development; (2) the effects of intensity of school exposure to the second language (L2) on children's L1 and L2 development; (3) the "optimal age" issue in L2 learning; and (4) the suitability of a home-school language switch for all children. Contrary to many earlier assumptions, Canadian immersion research findings suggest that: (1) cognitive advantages may accrue to children who develop high levels of bilingual skills; (2) amount of instructional time through the minority language is generally related to achievement in that language but unrelated to achievement in the majority language; (3) older learners make more rapid progress than younger learners in acquiring L2 cognitive and academic skills; and (4) there is no evidence that immersion programs are unsuitable for any identifiable category of students. These findings are interpreted in the light of a theoretical framework for examining the relationships between language proficiency, bilingualism and academic achievement. /// Cet article traite des recherches qui ont été faites au Canada sur les programmes de français par immersion. On y analyse leur impact sur notre compréhension du bilinguisme et sur le rôle qu'il joue dans le domaine de l'éducation. Les quatre domaines majeurs où cet impact a été le plus marqué sont les suivants: (1) les effets du bilinguisme sur le développement cognitif et académique des enfants; (2) les effets de l'intensité de l'exposition à L2 sur le développement L1 et L2 des enfants; (3) le problème de "l'âge optimal" dans l'apprentissage de L2; (4) la pertinence d'un changement de langue, de la maison à l'école, pour tous les enfants. Contrairement à de nombreuses opinions préconçues, les résultats des recherches sur les programmes d'immersion au Canada suggèrent que: (1) les enfants qui arrivent à maîtriser assez bien deux langues sont avantagés sur le plan de la connaissance; (2) le temps consacré à l'enseignement par l'intermédiaire de la langue de la minorité est généralement lié à la réussite dans cette langue, mais sans rapport avec la réussite dans la langue de la majorité; (3) les étudiants plus âgés progressent plus rapidement que les jeunes étudiants lorsqu'il s'agit d'acquérir une compétence cognitive et académique en L2; (4) les programmes d'immersion conviendraient vraisemblablement à toutes les catégories d'étudiants. On suggère que ces résultats soient interprétés suivant un modèle théorique de compétence linguistique en tenant compte des dimensions trans-linguistiques du modèle, lequel pose en principe: (a) une distinction entre compétence cognitive et académique dans une langue et, d'autre part, les talents élémentaires de communication interpersonnelle en L1 et L2; (b) une interdépendance entre L1 et la compétence (cognitive/académique) linguistique de L2.

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