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A Review of the Ecology and Conservation of Caribbean Flamingos in Yucatán, Mexico

Guy A. Baldassarre and Felicity Arengo
Waterbirds: The International Journal of Waterbird Biology
Vol. 23, Special Publication 1: Conservation Biology of Flamingos (2000), pp. 70-79
Published by: Waterbird Society
DOI: 10.2307/1522149
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/1522149
Page Count: 10
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A Review of the Ecology and Conservation of Caribbean Flamingos in Yucatán, Mexico
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Abstract

The population of Caribbean Flamingos (Phoenicopterus ruber ruber) on the Yucatán Peninsula of Mexico occurs within an 8,000- km2 coastal wetland complex where 2 reserves were established in 1979, specifically to protect flamingos: the Ría Lagartos Reserve (55,350 ha) and the Ría Celestún Reserve (59,130 ha). This population has increased from a low of 6,057 in 1954 to 27,000 in 1998. Although research interest on flamingos on the Yucatán Peninsula began in the 1950s, this paper summarizes the detailed studies that began in the mid-1980s. A 1986-87 study in Celestún reported that nonbreeding flamingos spent 45-56% of their time feeding, followed by 18% preening, and 12% resting. Following Hurricane Gilbert in 1988, feeding time increased to near 90% because the hurricane had reduced available food; about 60 flamingos also succumbed to lead poisoning from ingestion of spent shot. In 1992-93, a habitat assessment at Celestún identified the predominant food items available to flamingos as gastropods (40%), muskgrass (Chara spp.) bulbils (26%), crustaceans (11%), and chironomids (10%); food was distributed in patches. Flamingos initially concentrated where food is most abundant, but dispersed to other areas as they depleted food resources. A 1994-95 study compared behavior and food resources at 2 important flamingo sites, Celestún and Uaymitún, to assess factors affecting distribution and movements of flamingos at a landscape level. Conclusions were that natural variability of the food base, in addition to fluctuations in environmental conditions that affect food availability (e.g., hurricanes), results in a food base acting like a shifting mosaic of available habitat at these 2 sites, which are likely representative of other sites used by flamingos in Yucatán. Movements of flamingos were determined from March 1996 through March 1997 by tracking 98 flamingos fitted with radiotransmitters. Nonbreeding birds tended to stay at 1-2 sites, but 24% changed sites at least 3 times, and 15% changed at least 5 times. Breeding birds changed sites at least 3 times, and 67% changed sites >7 times. Flamingos in Yucatán also use the salt ponds of the Industria Salinera de Yucatán, located within the Ría Lagartos Lagoon. A 1994-95 study reported that most food was found in the low-salinity ponds (63-73 ppt) and high-salinity ponds (147-205 ppt); no food was found in intermediate-salinity ponds (78-136 ppt). Flamingos used the high-salinity ponds year-round and the low-salinity ponds during wet seasons. The collective conclusion from these studies was that because flamingos use the entire 8,000- km2 wetland complex in Yucatán, a regional planning approach is needed to maintain the natural hydrology of the area, which creates the conditions that provide pulses of available feeding and nesting habitat for flamingos. Such a landscape-level planning approach is essential and well within the capabilities of the local, state, national, and international organizations concerned with protecting the coastal wetlands of Yucatán. Ecotourism associated with viewing flamingos is also substantial, especially in Celestún, and needs to be managed to minimize disturbance to the birds. /// La población de flamenco caribeño (Phoenicopterus ruber ruber) de la península de Yucatán, México, se encuentra dentro de los 8,000 km2 que abarca el complejo de humedales costeros, donde se establecieron 2 reservas en 1979, específicamente para proteger el flamenco: la Reserva de Ría Lagartos (55.350 ha) y la Reserva de Ría Celestún (59.130 ha). Esta población aumentó de 6.057 individuos en 1954 a 27.000 en 1998. Aunque el interés en estudiar esta población comenzó en la década de los 50, este trabajo resume las investigaciones detalladas que empezaron a mediados de los años 80. Un estudio realizado en 1986-1987 determinó que los flamencos cuando no están en la temporada de reproducción, se alimentan 45-56% del tiempo, se acicalan 18% del tiempo y descansan 12% del tiempo. Después del huracán Gilberto en 1988, los flamencos en Celestún aumentaron el porcentaje de tiempo dedicado a la alimentación a 90% porque el huracán disminuyó la disponibilidad de alimento. Aproximadamente 60 flamencos murieron envenenados por perdigones de plomo. En 1992-93, una evaluación de hábitat en Celestún identificó a los gasterópodos (40%), tubérculos de Chara sp., crustáceos (11%) y chironómidos (10%) como los alimentos potenciales más abundantes. Éstos estaban distribuido en parches. Los flamencos se concentraron inicialmente donde el alimento era más abundante pero se dispersaron a otras áreas cuando agotaban el recurso alimenticio. Un estudio en 1994-95 comparó el comportamiento y los recursos alimenticios en 2 sitios importantes para flamencos, Celestún y Uaymitún, para evaluar algunos de los factores que afectan la distribución y los movimientos de los flamencos a nivel del paisaje. Las conclusiones del estudio son que la variabilidad natural de la base alimenticia, junto con las fluctuaciones en condiciones ambientales que afectan la disponibilidad de alimento (por ejemplo, huracanes), resultan en una base alimenticia que actúa como un mosaico cambiante de hábitat disponible en estos 2 sitios, que probablemente son representativos de otros sitios utilizados por flamencos en Yucatán. Los desplazamientos de flamencos a lo largo de la península fueron determinados desde marzo 1996 hasta marzo de 1997 mediante el seguimiento de 98 flamencos con radiotransmisores. Los individuos que nidificaron tendieron a permanecer en 1-2 sitios pero 24% cambiaron de sitio por lo menos 3 veces y 15% cambiaron por lo menos 5 veces. Individuos que nidificaron cambiaron de sitio por lo menos 3 veces y 67% cambiaron más de 7 veces. Los flamencos en Yucatán también usan las charcas salineras de la Industria Salinera de Yucatán, ubicada dentro de la laguna Ría Lagartos. Un estudio de 1994-95 indicó que la mayoría del alimento se encontró en charcas de baja salinidad (63-73 ppm) y en las de alta salinidad (147-205 ppm). No se encontró alimento en las charcas de salinidad intermedia. Los flamencos usaron las charcas de alta salinidad durante todo el año y las de baja salinidad durante las épocas de lluvia y de "nortes." La conclusión colectiva de estos estudios es que los flamencos utilizan el complejo entero de humedales, el cual abarca 8,000 km2. Por lo tanto, un enfoque regional de planificación es necesario para manetener los flujos naturales de agua, los cuales crean las condiciones que producen latidos de hábitat disponible para la alimentación y reproducción de flamencos. Este enfoque de planificación a nivel del paisaje es esencial y dentro de las capacidades de las organizaciones locales, estatales, nacionales e internacionales interesadas en la protección de los humedales costeros de Yucatán. El ecoturismo asociado a la observación de flamencos es importante, especialmente en Celestún y debe ser manejado para minimizar la perturbación de las aves.

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