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Political Information Processing in an Electroral Context: A Laboratory Study

Douglas Madsen
International Political Science Review / Revue internationale de science politique
Vol. 2, No. 4, Experimentation and Elections (1981), pp. 423-443
Published by: Sage Publications, Ltd.
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/1600904
Page Count: 21
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Political Information Processing in an Electroral Context: A Laboratory Study
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Abstract

Choice-reaction-time and psychophysical measures are used in a laboratory study of change and stability in the semantic content of three presidential images during the 1980 American election campaign. The closeness with which 26 descriptive terms are associated with each of the three is assessed. Illustrative descriptive findings are presented, showing, among other things, relatively little change in the image of "the ideal president," considerable though selective change in the image of President Carter, and an intermediate level of change for "the typical Democratic president." The impact of President Carter's image on that of the typical Democratic president is plain. In addition, the reaction time data show that respondents are much clearer about what they want in a president than they are about what they have in one. However, they are not more sure about what they have in the case of President Carter than they are about what they would have in the hypothetical case of "the typical Democratic president." This outcome underscores and measures the respondents' uncertainty with respect to many elements of the Carter image. /// A l'occasion de la campagne pour l'élection présidentielle de 1980 aux Etats-Unis, l'auteur utilise, en laboratoire, des mesures de temps de réaction ainsi que d'autres mesures psychophysiques pour déterminer les changements du contenu sémantique de trois 'images': celle du président 'idéal,' celle du président Démocrate 'type,' et celle du Président Carter. Le degré d'association de 26 mesures différentes est déterminé d'abord au moyen de tests de classification de différents stimuli, puis au moyen du tracé d'une ligne d'intensité. Ces deux tests sont administré à l'aide d'un micro-ordinateur à un groupe de sujets testés trois fois au cours de la campagne électorale. Les résultats indiquent peu de changements de l'image du 'président idéal,' des changements considérables bien que sélectifs de l'image du Président Carter, et des changements d'ordre intermédiaire de l'image du 'président Démocrate type.' L'impact de l'image du Président Carter sur celle du président Démocrate type est facilement identifiable. La comparaison des temps de réaction indique d'autre part que les sujets ont des perceptions beaucoup plus nettes de ce qu'ils désirent chez un président que de ce qu'ils 'ont' chez le président en place. Cependant, ces mêmes sujets ne sont pas plus certains des caractéristiques du Président Carter que de celles du président Démocrate type. L'expérience confirme et mesure le flou de l'image électorale du Président Carter.

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