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The Eighteenth-Century Russian Nobility: Bureaucracy or Ruling Class?

John P. le Donne
Cahiers du Monde russe et soviétique
Vol. 34, No. 1/2, Noblesse, état et société en russie XVIe: Début du XIXe siècle (Jan. - Jun., 1993), pp. 139-147
Published by: EHESS
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/20170850
Page Count: 9
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The Eighteenth-Century Russian Nobility: Bureaucracy or Ruling Class?
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Abstract

The following questions are examined: 1. The term bureaucracy is applied indiscriminately to social categories that do not belong together and cannot possibly form a single socio-political formation; 2. At least four social categories were recognized by the Table of Ranks, but a fifth was kept out: the secretarial and clerical apparatus which cannot properly be called a bureaucracy; 3. The four categories formed a political apparatus including a ruling elite, an upper and lower management level, and a reserve of officers transferred when needed to fill lower management positions. These categories were in turn part of a much larger formation: the political infrastructure of the Empire; 4. This political apparatus and political infrastructure are considered in the article as the ruling class of the Empire, because it possessed a monopoly of the political function which sharply distinguished it from the dependent population; 5. The existence of the ruling class did not create attempts to limit the ruler's power, because there existed a fundamental identity of interests between ruler and ruling class; 6. The Russian Empire in the eighteenth century was thus ruled by a collective autocracy of ruling families at the head of patronage networks that divided the spoils of office for the purpose of maximizing both its privileges and military power. /// L'article examine les points suivants: 1. On applique le terme bureaucratie sans distinction à des catégories sociales qui ne vont pas ensemble et ne peuvent former une formation socio-politique unique; 2. La Table des rangs reconnaissait au moins quatre catégories sociales mais refusait d'en reconnaitre une cinquième: l'appareil de secrétaires et d'employés de bureau qu'on ne peut pas à proprement parler appeler une bureaucratie; 3. Les quatre catégories constituaient l'appareil politique comprenant une élite dirigeante, deux niveaux de gestion, et une réserve d'officiers pouvant en cas de besoin remplir des postes dans l'administration civile. Ces catégories faisaient à leur tour partie d'une formation beaucoup plus vaste: l'infrastructure politique de l'Empire; 4. Cet appareil et cette infrastructure politiques sont considérés dans cet article comme la classe dirigeante de l'Empire parce qu'elle possédait le monopole de la fonction politique ce qui la différenciait nettement du reste de la population; 5. L'existence de cette classe dirigeante ne tentait pas de limiter le pouvoir de l'empereur parce qu'il existait une identité fondamentale entre les intérêts de la maison régnante et ceux de la classe dirigeante; 6. L'Empire russe au XVIIIe siècle était ainsi gouverné par une autocratie collective de familles dirigeantes à la tête de réseaux de clientèle qui se partageaient les dépouilles dans le but de renforcer tant leurs privilèges que la puissance militaire de l'Empire.

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