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Conflict and Complicity: The Expansion of the Karelian Gulag, 1923-1933

Nick Baron
Cahiers du Monde russe
Vol. 42, No. 2/4, La police politique en Union soviétique, 1918-1953 (Apr. - Dec., 2001), pp. 615-647
Published by: EHESS
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/20174647
Page Count: 33
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Conflict and Complicity: The Expansion of the Karelian Gulag, 1923-1933
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Abstract

Notre article, qui se base sur des documents d'archives récemment déclassifiés, retrace l'expansion du système "spécial" des camps en Carélie depuis l'installation du camp de désignation spéciale des îles Solovki en 1923 jusqu'à l'achèvement du canal Belomor en 1933. Les camps "spéciaux" furent placés sous l'autorité de la police politique soviétique et non sous celle des organes civils ou judiciaires de Carélie et eurent pour mission initiale d'isoler les prisonniers politiques les plus dangereux et les criminels réfractaires. Cependant, au cours de la décennie en question, le camp des îles Solovki se transforma en une organisation économique puissante qui faisait travailler ses détenus dans de nombreux secteurs de la région. Le gouvernement de Carélie tenta de s'opposer à l'expansion progressive du camp sur son territoire, mais ne put mettre fin à l'utilisation contractuelle croissante de la main-d'œuvre du camp dans l'économie locale, qui manquait cruellement de travailleurs non détenus. Après 1929, le gouvernement carélien et la direction du camp finirent bon gré mal gré par faire cause commune en faisant campagne pour le développement régional. L'intérêt de la police politique pour la Carélie atteignit son point culminant avec la construction du canal Belomor pour laquelle le "camp spécial" mobilisa plus de 175 000 détenus. Notre article examine aussi les fluctuations de la relation entre le gouvernement carélien et l'administration du "camp spécial", relation qui alternait entre conflit et complicité. /// Using recently declassified archival documents, this paper traces the expansion of the Soviet 'special' camp system in Karelia from the establishment of the Solovetskii Camp of Special Designation in 1923 to the completion of the Belomor Canal in 1933. The 'special' camps came under the authority of the Soviet political police, rather than the Karelian civil or judicial organs, and were initially intended to isolate the most dangerous political prisoners and recalcitrant criminals. However, the Solovetskii camp evolved in the course of the decade into a powerful economic organisation which employed its prisoners in many sectors throughout the region. The Karelian government strove to resist the camp's progressive expansion throughout its territory, but could do nothing to halt the growing use of the prisoner workforce under contract in the regional economy, which suffered from an intense shortage of free labour. After 1929, the Karelian and Solovetskii camp authorities came reluctantly to find common cause in the promotion of regional development. The political police's interest in Karelia culminated with the construction of the Belomor Canal, for which the 'special' camp mobilised over 175,000 prisoners. As well as describing the expansion of the Karelian Gulag, this paper focuses on the changing relationship, at times conflictual and at times complicitous, between the Karelian authorities and the 'special' camp administration in this process.

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