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Tableaux vivants: Parlor Theatricals in Victorian America

Robert M. LEWIS
Revue française d'études américaines
No. 36, LES LIEUX DE LA VIE AMÉRICAINE (Avril 88), pp. 280-291
Published by: Editions Belin
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/20871842
Page Count: 12
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Tableaux vivants: Parlor Theatricals in Victorian America
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Abstract

By midcentury, theatrical representations of art by a person or group posed silent and motionless, became widely known in the United States. tableaux appeared on the public stage but the private parlor offered greater freedom. If the conventions were European, the subjects were American, commonplace, moral and allegorical, and seldom the high culture of the Renaissance or modern masters. Manuals gave very elaborate instructions for staging performances, but only in the large houses of the wealthy could these have been followed to the letter. When galleries were few, the tableaux played an important role in expanding the visual awareness of Americans, and in linking the drama with painting and literature; in its striving for sensational effect, it also paved the way for the grandiose public pageants of the Progressive era. Au milieu du XIXe siècle, la mode se répandit aux Etats-Unis des « tableaux vivants », où une ou plusieurs personnes posaient, immobiles et en silence, pour représenter un tableau, soit en public, soit plutôt en privé: la liberté y était plus grande. Si les conventions venaient droit d'Europe, les sujets, eux, étaient américains, courants, moraux et allégoriques: rarement la haute culture de la Renaissance ou celle des peintres modernes y trouvait accès. Des manuels prodiguaient des instructions très détaillées pour mettre en scène ces tableaux, mais c'est seulement dans les demeures les plus vastes et les plus riches que celles-ci pouvaient être appliquées à la lettre. A une époque où les galeries d'art étaient peu nombreuses, les « tableaux » contribuèrent à former le goût visuel des Américains, qui y découvrirent les liens qui unissaient la peinture et la littérature. En tendant au sensationnel, le genre préparait aussi des grandioses pageants publics de la période « progressiste ».

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