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Objets précieux et moyens de paiement chez les Maenge de Nouvelle-Bretagne

Michel Panoff
L'Homme
T. 20, No. 2 (Apr. - Jun., 1980), pp. 5-37
Published by: EHESS
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/25131646
Page Count: 33
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Objets précieux et moyens de paiement chez les Maenge de Nouvelle-Bretagne
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Abstract

Chez les Maenge de Nouvelle-Bretagne il existe plusieurs catégories d'objets précieux que la langue vernaculaire subsume sous un seul mot. L'auteur fait d'abord l'inventaire exhaustif de ceux qui répondent à cette dénomination unique et recherche les oppositions existant avec d'autres mots et objets, ce qui lui permet d'en dégager le statut spécifique dans la culture indigène. Il donne ensuite une description ethnographique de leurs divers usages: paiement (entendu au sens le plus large), parure et " trésor " cérémoniel exprimant la puissance relative des groupes de parenté au sein de la société maenge. Puis il en analyse les multiples modes d'appropriation et de circulation et s'efforce de mesurer leur répartition entre les individus et entre les groupes afin de mettre en évidence d'éventuelles concentrations. Il apparaît que les inégalités sont faibles et peu nombreuses, résultat à rapprocher de l'absence de vocables exprimant les notions de " riche " et de " pauvre " dans la langue vernaculaire, alors que les mots ne manquent pas pour caractériser les capacités acquisitives de certains individus. Globalement, les transferts d'objets précieux se réalisent dans trois aires distinctes selon qu'ils sont utilitaires ou non et selon que les échangistes sont intimes ou étrangers l'un à l'autre. Or, dans aucune de ces aires la notion de valeur ne semble jouer le moindre rôle. L'auteur cherche enfin les raisons qui ont pu empêcher cette notion de se former dans l'univers intellectuel des Maenge, et c'est là une occasion d'examiner de façon critique les principales théories de l'économie politique en la matière. /// Although there exist among the Maenge of New Britain, several categories of precious objects, the vernacular subsumes them under one single word. At first, the author draws up an exhaustive inventory of those related to this single denomination, and searches after extant oppositions to other words and objects; thus he can educe what is their status in the indigenous culture. Then, he proceeds to an ethnographic description of their diverse uses: as means of payment (in its widest extension), adornments, and ceremonial "treasures" reflecting the relative power of kinship groups within Maenge society. Then comes an analysis of the multifarious ways of appropriating and circulating them, and the author tries and estimates their repartition among individuals and groups, so as to point out to possible accumulations. It appears that there are but few inequalities; a result to be connected with the want of vernacular vocables expressing the notions of "poorness" or "richness", whereas there is no lack of words to characterize the acquisitive aptitudes of some people. Generally speaking, the transfer of precious objects is operated within three distinct spheres according as they suit practical purposes or not, and the exchangers are on intimate or remote terms. Obviously, in none of these spheres does the notion of value seem to be granted any part. Finally, the author seeks for the reasons why in the Maenge intellectual world, this notion failed to crystallize. Such a matter affords an opportunity to critically scrutinize some of the foremost theories in economics.

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