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The Shaman's Share, or Inuit Sexual Communism in the Canadian Central Arctic

Bernard Saladin d'Anglure and Jane Philibert
Anthropologica
Vol. 35, No. 1 (1993), pp. 59-103
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/25605690
Page Count: 45
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The Shaman's Share, or Inuit Sexual Communism in the Canadian Central Arctic
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Abstract

Contemporary anthropology has had difficulties in classifying or interpreting Mauss and Beuchat's Essay on Seasonal Variations in Eskimo Societies, and has mostly remembered the seasonal dualism of the social morphology. It is tempting to discover in this Essay the underlying influence of Mauss's own political commitment and his leanings toward a humanistic socialism. Fascinated as he was by the intensity of the winter social life of the Inuit, in all economic, jural, religious and sexual domains, Mauss does not hesitate to call it sexual and economic communism, as opposed to the summer individualism of conjugal families. In the light of recent ethnographic data, concerning the central Arctic Inuit exchange of spouses, in both the restricted form between couples and the generalized one during the winter solstice festival (which Mauss viewed as the crux of social communion), the author proposes to transcend the somewhat reductionist dualism of the Essay, employing a ternary and hierarchical approach, inspired in part by Louis Dumont. The figure of the shaman, a "third gender" and mediator, then appears as the main operator of spouse-exchanges, in a context of sexual markings imposed upon women and communal violence inflicted on young people, particularly young couples. These have to undergo the sharing of their production, of their offspring and of their sexuality, for the benefit of older people, mature men and especially shamans. Individualism and communism are then in a conjunctive relationship not only in the dualistic play of seasons, but mostly in an unequal dynamic of sexes and generations, through the mediation and power of male shamans. /// En arrière-plan de l'Essai de Mauss et Beuchat sur les variations saisonnières des sociétés eskimos (inuit) que l'anthropologie contemporaine ne sait pas très bien comment classer ou interpréter, et dont le dualisme saisonnier de la morphologie a surtout retenu, ne pourrait-on déceler l'influence de l'engagement politique de Mauss et sa prédilection pour un socialisme à visage humain? Fasciné par l'intensité de la vie sociale des Inuit, que ce soit dans les domaines économique, juridique, religieux ou sexuel, Mauss n'hésite pas à parler à leur sujet de communisme économique et sexuel qu'il oppose à l'individualisme estival des familles conjugales. À la lumière de données ethnographiques récentes provenant de l'arctique canadien et concernant notamment l'échange inuit des conjoints, qu'il s'agisse d'échange restreint entre couples ou d'échange généralisé lors des fêtes du solstice d'hiver, que Mauss considérait comme le summum de la communion sociale, on propose de dépasser le dualisme un peu réducteur de l'Essai, à l'aide d'une approche ternaire et hiérarchique inspirée en partie de L. Dumont. La figure du chamane "troisième sexe" et médiateur apparait alors comme l'opérateur principal des échanges de conjoints, sur un fond de marquage sexuel imposé aux femmes, et de violence communiste faite aux jeunes, aux jeunes couples en particulier, qui se voient imposer le partage de leur production, de leur progéniture et de leur sexualité, au profit des gens plus âges, des hommes mûrs et surtout des chamanes. Individualisme et communisme se conjuguent alors, non seulement dans le jeu dualiste des saisons mais surtout dans une dynamique inégale des sexes et des générations, à travers la médiation et le pouvoir des hommes chamanes.

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