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Alles eine Frage der Methode: Zur Historizität der Kochschen Postulate 1840–2000 / A matter of methods: the historicity of Koch's postulates 1840-2000

Christoph Gradmann
Medizinhistorisches Journal
Bd. 43, H. 2 (2008), pp. 121-148
Published by: Franz Steiner Verlag
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/25805450
Page Count: 28
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Alles eine Frage der Methode: Zur Historizität der Kochschen Postulate 1840–2000 / A matter of methods: the historicity of Koch's postulates 1840-2000
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Abstract

This paper analyses the historical origins and the popularity of 'Koch's Postulates'. In 1884 Friedrich Löffler wrote down the well-known three steps of isolation, cultivation and inoculation as conditions for establishing the existence of a pathogen. These postulates are frequently invoked in textbooks of medical history. Yet they seem to have had little relevance in medical research. Their assumed inventor, Robert Koch, produced numerous variations in his own methodology. However, underlying his work was a sort of trivial ontology of diseases which rendered an experimental reconstruction of human pathologies in animal models practical and meaningful. There were many ways to pursue this end. Koch usually limited his discussion to practical questions related to the course that investigations had to take, while matters of principle were only treated implicitly in his writings. Löffler's achievement was to popularise Koch's views in his postulates. Given that, it is not surprising that the countless references to Koch's postulates which one finds in the 20th century usually refer to the spirit rather than the literal meaning of the postulates. For example, proponents of virology or molecular medicine devise variations of Koch's postulates that serve to relate their own work to Koch's bacteriology. The latter is perceived as the origin of modern experimental medicine. The nature of such references is less historical than anecdotal: referring to a historical object that did not exist as such, these references produce ex traditione credentials for experimental medicine. Der Text behandelt die Herkunft und die Popularität der so genannten Kochschen Postulate. Auch wenn Friedrich Löffler 1884 den bekannten Dreischritt von Isolieren, Kultivieren und Verimpfen als Bedingung für einen Erregernachweis formulierte, ist diese Form der Postulate in der Geschichte medizinischer Forschung wenig bedeutend. Der vermeintliche Urheber Koch variierte seine Kriterien häufig, entwickelte aber in seiner Arbeit eine Art trivialer Ontologie der Krankheit, die eine experimentelle und modellhafte Rekonstruktion von Humanpathologien im Tierversuch als sinnvoll und aussagekräftig erscheinen ließ. Es standen aber verschiedene Wege dazu offen und Koch beschränkte sich in seinen Überlegungen auf Technisch-Methodisches, bei dem grundlegende Fragen der Krankheitsdefinition implizit mitbehandelt wurden. Löffler popularisierte dann die Ansichten Kochs und benannte sie als Postulate. Die zahllosen Rückbezüge auf sie im 20. Jahrhundert nehmen daher so gut wie nie auf die Buchstaben der Postulate Bezug, stets aber auf ihren angenommenen Geist. Entsprechend bemühten sich z.B. Vertreter der Virologie und der molekularen Medizin, Modifikationen der Kochschen Postulate zu entwickeln, die einen Rückbezug ihrer Arbeit auf die als Beginn der modernen experimentellen Medizin wahrgenommene medizinische Bakteriologie erlauben. Dieser Rückbezug ist kein historisch-kritischer, sondern ein anekdotischer, bei dem die Rede von den Kochschen Postulaten als eine Legitimation experimenteller Medizin ex traditione angesehen werden kann.

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