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Small Hosts Infrequently Disrupt Laying by Brown-Headed Cowbirds and Bronzed Cowbirds

Kevin Ellison and Spencer G. Sealy
Journal of Field Ornithology
Vol. 78, No. 4 (Dec., 2007), pp. 379-389
Published by: Wiley on behalf of Association of Field Ornithologists
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/27715213
Page Count: 11
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Small Hosts Infrequently Disrupt Laying by Brown-Headed Cowbirds and Bronzed Cowbirds
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Abstract

Brood parasites often must overcome host defenses that may include behaviors that serve other functions, such as deterrence of predators and nest attendance during laying and incubation. Host use by brood parasites may also be influenced by competitors in areas where more than one parasitic species occurs. We identified the degree to which behavior of potential hosts and potential competitors affected laying by Brown-headed Cowbirds (Molothrus ater) and Bronzed Cowbirds (M. aeneus) at a site in south Texas where they co-occur. We watched potential host nests during the presunrise period to record cowbird laying and document nest visitation, laying, cowbird-host encounters, and nest attentiveness by hosts. Hosts were frequently at their nests when cowbirds laid eggs (83% of 121 watches among nests of five host species) and cowbirds regularly encountered hosts (43–74% and 40–77% of watches per species of host for Brown-headed and Bronzed cowbirds, respectively). Host nest defense infrequently interfered with cowbird laying and cowbirds rarely interacted with one another during laying. Overall, 12% of the 42 cowbird laying attempts that elicited host nest defense failed, resulting in cowbird eggs either laid atop hosts as they sat in nests or laid outside the nest cup. We clearly documented that relatively small hosts can thwart parasitism by cowbirds. Thus, the potential for successful defense of nests should be considered when assessing the evolution of behaviors to deter the removal of host eggs by cowbirds and mechanisms leading to nest abandonment. Regarding the latter, the presence of a cowbird at a nest would be a poor indicator for parasitism as some laying attempts were thwarted and unparasitized broods were reared at those nests. Despite the potential for nest defense to affect host use by cowbirds, we did not detect an effect of nest defense. Because most host defense was ineffective, we examined hypotheses for the timing of cowbird laying and host nest attendance. Our analysis of time of day of laying by Brown-headed Cowbirds at our site and data compiled from the literature suggests that laying time is best predicted by the time of civil twilight (first light) rather than sunrise. /// Los parásitos reproductivos muchas veces tienen que sobreponerse a la defenza del huesped, incluyendo patrones de conducta que tienen otras funciones tales como el deterner depredadores y el cuidado del nido durante la fase de puesta e incubación. Los huespedes utilizados por los parásitos reproductivos pueden también ser influenciados por competidores en áreas en donde pueden estar presentes más de una especie de tordo parasítico. Identificamos el grado al cual la conducta de un huesped potencial y un potencial competidor afecta la puesta de tordos parasíticos como Molothrus ater y M. aeneus en una localidad del sur de Texas. Observamos a nidos de huespedes potenciales durante el periodo pre-amanecer para documentar la visita a nidos, puesta e interacciones parásito-huested por parte de tordos y la atención al nido por los huespedes. Los huespedes se encontraron frecuentemente en los nidos cuando los tordos pusieron (83% de 121 observacion de cinco huespedes potenciales) y los tordos regularmente se encontraron con sus (43–74% y 40–77% de las observaciones por especie en M. ater y M. aeneus, respectivamente). La defenza por parte del huesped en pocas ocasiones interfirio con la puesta de huevos por parte de los tordos y hubo muy poca interacción entre las dos especies de tordos, mientras estos ponían. Un 12% de los 42 intentos de puestas por parte de los tordos, provocaron defenza por parte del huesped que hicieron fallar al tordo, dando como resultado la puesta sobre el huesped o fuera de la copa del nido. Documentamos claramente como loz huespedes pequenños pueden obstaculizar el parasitismo por parte de tordos. Por ende, la potencial defenza exitosa del nido, por parte del huesped, debe ser tomada en consideración cuando se evalue la evolución de la conducta dirigida a evitar la remoción de huevos por parte de tordos, mecanismo que conduce al abandono de nidos. Con referencia a esto último, la presencia de un tordo en un nido debe considerarse como un indicador pobre de parasitismo, dado el caso de que algunos intentos de puesta son obstaculizados y en dichos nidos no parasitados se producen pichones. No empece al potencial de defenza del huesped y su efecto en el parasitismo de los tordos, no detectamos un efecto marcado de la defenza del nido en los parásitos. Dado el caso de que la mayoría de las defenzas son inefectivas, examinamos la hipótesis para el momento en que los tordos ponen y el cuidado del nido por parte de sus dueños. Nuestro análisis con respecto a la hora del dia en que ponen los individuos de M. ater, basados en nuestro estudio y datos compilados de la literatura, sugieren que el momento de puesta se puede predecir por los primeros rayos de luz previo al amanecer

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