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Age and Long-term Growth of Trees in an Old-growth Tropical Rain Forest, Based on Analyses of Tree Rings and $^{14}C$

Esther Fichtler, Deborah A. Clark and Martin Worbes
Biotropica
Vol. 35, No. 3 (Sep., 2003), pp. 306-317
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/30043047
Page Count: 12
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Age and Long-term Growth of Trees in an Old-growth Tropical Rain Forest, Based on Analyses of Tree Rings and $^{14}C$
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Abstract

In an old-growth tropical wet forest at La Selva, Costa Rica, we combined radiocarbon ($^{14}C$) dating and tree-ring analysis to estimate the ages of large trees of canopy and emergent species spanning a broad range of wood densities and growth rates. We collected samples from the trunks of 29 fallen, dead individuals. We found that all eight sampled species formed visible growth rings, which varied considerably in distinctiveness. For five of the six species for which we combined wood anatomical studies with $^{14}C-dates$ (ring ages), the analyses demonstrated that growth rings were of annual formation. The oldest tree we found by direct ring counting was a Hymenolobium mesoamericanum Lima (Papilionaceae) specimen, with an age of ca. 530 years at the time of death. All other sampled individuals, including very large trees of slow-growing species, had died at ages between 200 and 300 years. These results show that, even in an everwet tropical rain forest, tree growth of many species can be rhythmic, with an annual periodicity. This study thus raises the possibility of extending tree-ring analyses throughout the tropical forest types lacking a strong dry season or annual flooding. Our findings and similar measurements from other tropical forests indicate that the maximum ages of tropical emergent trees are unlikely to be much greater than 600 years, and that these trees often die earlier from various natural causes. /// En una area de bosque muy húmedo tropical localizado en La Selva, Costa Rica, usamos una combinación de análisis de radiocarbono ($^{14}C$) y análisis de anillos de crecimiento, para estimar las edad de árboles del dosel con un amplio espectro de tasas de crecimiento y de densidades de la madera. Analizamos la madera de ocho especies muestreada de troncos de 29 individuos muertos (árboles caídos). Encontramos que las ocho especies estudiadas forman anillos de crecimiento visibles, pero que estos varían en la distinción del límite de sus anillos. Para cinco de las seis especies para las cuales combinamos un estudio anatómico de la madera con fechado de $^{14}C$ (edades de los anillos), nuestro análisis demostró que los anillos de crecimiento fueron anuales. El árbol más viejo en nuestra muestra fue un ejemplar de Hymenolobium mesoamericanum Lima (Papilionaceae), que murió a la edad de aproximadamente 530 años. Las edades a las que murieron los demás individuos analizados, incluyendo árboles de gran tamaño y de lento crecimiento, fueron entre 200 y 300 años. Estos resultados demuestran que, aún en un bosque tropical muy húmedo, el crecimiento de muchas especies de árboles puede presentar un crecimiento annual rítmico. Este estudio demuestra que es posible extender el análisis de anillos de crecimiento por todo el trópico, incluyendo las zonas de bosque que no experimentan ni una estación seca fuerte ni inundación anual. Nuestros resultados, y los de otros estudios en bosques tropicales, indican que es poco probable que las edades máximas de árboles tropicales emergentes lleguen a ser mucho mayores a los 600 años, y que tales árboles frecuentemente mueran a edades menores por causas naturales.

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