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The Problem of Dirty Hands in Politics: Peace in the Vegetable Trade

S. L. Sutherland
Canadian Journal of Political Science / Revue canadienne de science politique
Vol. 28, No. 3 (Sep., 1995), pp. 479-507
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/3232339
Page Count: 29
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The Problem of Dirty Hands in Politics: Peace in the Vegetable Trade
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Abstract

Most treatments of the problem of dirty hands in politics assume that merely holding a position of great political power will require a political actor to violate important moral standards. They assume that the successful political leader must inevitably be morally corrupted by the iniquitous choices that must inevitably be made, and, further, that this casts a shadow upon political life as a moral enterprise. This article argues, instead, that the conventional dirty hands problem is not particularly significant and that a much more serious test of the moral quality of public life in a given polity is how it makes its arrangements for formal public retrospection upon and judgment of the inevitable episodes of unwise, intemperate or immoral political action by leaders. In short, it is the deliberate corruption of democracy that should attract our scrutiny, not the condition of the soul of the supra-ethical or maverick leader. /// La plupart des analyses sur le problème des << mains sales >> en politique postulent généralement l'exigence de la transgression des normes morales par ceux qui détiennent d'importantes positions d'autorité politique. Ces analyses prétendent que pour réussir, l'acteur politique doit faire des choix iniques qui corrompent inévitablement sur le plan moral, ce qui aurait pour effet de donner un caractère amoral à la vie politique en général. Cet article remet en question l'importance du problème des << mains sales >> et soutient plutôt qu'une façon beaucoup plus significative d'examiner la qualité morale de la vie politique d'une société donnée, est de voir comment elle organise les processus de révision lui permettant de discuter et de juger les actes moralement réfractaires commis épisodiquement par ses leaders politiques. En bref, c'est l'effet sur la démocratie des actes << supra-éthiques >> du leader qui doit être scruté par le public, et non pas l'effet de ses gestes sur son âme.

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