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The Origins of American Individualism: Reconsidering the Historical Evidence

Edward Grabb, Douglas Baer and James Curtis
The Canadian Journal of Sociology / Cahiers canadiens de sociologie
Vol. 24, No. 4 (Autumn, 1999), pp. 511-533
DOI: 10.2307/3341789
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/3341789
Page Count: 23
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The Origins of American Individualism: Reconsidering the Historical Evidence
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Abstract

This paper reconsiders S. M. Lipset's well-known thesis that the origins of America's dominant value system can be directly traced to the formative events of the American Revolution. Our specific concern is with one core value, individualism, and the suggestion that individualist ideas and beliefs were widely held in the American population in the Revolutionary era. A central claim of the present paper is that the crux of Lipset's depiction of the American value system, or "American Creed", is a particular version of individualism, which we call "liberal individualism". We assess research by leading recent historians, all of which casts serious doubt on the assumption that individualist values were prevalent among Americans in the late 1700s and early 1800s. We suggest three key weaknesses in Lipset's historical account: the failure to distinguish between different forms of individualism when characterizing American values; the conflation of elite beliefs and mass beliefs; and the lack of attention to evidence suggesting that Americans were more communalist than individualist in the Revolutionary era and beyond. The paper concludes with a discussion of possible reasons behind misunderstandings concerning the origins of American individualism. /// La thèse de S. M. Lipset considère que l'origine des valeurs dominantes Américaines se rapporte à l'épique de la Révolution Américaine. Cette étude prend comme sujet principal l'aspet "d'individualisme" et que c'etait accepté par la majorité de la population Américaine lors des années de la révolution. En premier lieu, nous suggèrons que l'idée centrale du systéme des valuers Américaines ce représente mieux par la définition du terme "individualisme liberal". Deuxièmement, nous allons évaluer la recherche de nos experts contemporains puisque leurs données soutiennent qu'il y a de l'incrédulité envers le lieu de naissance et d'existance des valeurs individualistiques Américaines telles que le démontre Lipset. Néanoins, trois points faibles des faits historiques de Lipset sont suggérés: la faillite de distinguer entre les differents types d'individualisme; la manque de différencier entre les croyances du publics et ceux des élites; et le manque de preuve pour soutenir que les Americains étaient plus communales qu'individualistes à l'époque révolutionaire. Ce papier se termine avec une discussion expliquant certaines raisons du le mal-entendu de la thése d'origine de Lipset sur l'indifidualisme Americain.

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