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La Argentina en la depresión: los problemas de una economía abierta

Arturo O'Connell and Sibila Seibert
Desarrollo Económico
Vol. 23, No. 92 (Jan. - Mar., 1984), pp. 479-514
DOI: 10.2307/3466421
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/3466421
Page Count: 36
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Abstract

La economía argentina de fines de la década del '20 registraba un alto grado de inestabilidad como consecuencia de su vulnerabilidad externa. Tratándose de una economía totalmente abierta, modificaciones en los términos del intercambio o altibajos en los movimientos de capital inducían agudas oscilaciones en la actividad económica local. Su especialización en la exportación de alimentos de zonas templadas dejó al país en una posición difícil por las condiciones de superproducción crónica verificadas en los mercados de estos productos, de modo particular después de la Primera Guerra Mundial. Además, la dependencia de las importaciones y la rigidez del servicio del capital extranjero -propietario de una parte sustancial del capital físico de la Nación- llevaron a una peligrosa situación de balance de pagos, que hacía necesario contar con nuevos ingresos de capital cada año para saldar sumas ya invertidas en el país, a pesar de sustanciales saldos positivos en el balance comercial. También, las posiciones monopólicas en la economía del país, en manos de firmas nacionales y transnacionales, contribuyeron a su inestabilidad. Mediante una estructura extremadamente triangular de pagos y comercio externos, la Argentina fue no sólo particularmente vulnerable a los avatares de la economía británica, sino que estuvo abierta a las presiones de los intereses británicos, por ser éstos los más importantes acreedores y, simultáneamente, los más importantes clientes, de hecho casi los únicos de la carne argentina de alta calidad. En este artículo se examinan aquellos aspectos principales de la economía argentina en el período de entreguerra a los efectos de mostrar que las crisis no fueron excepcionales. La Depresión del '30 representa en este sentido sólo una instancia aún más aguda de un fenómeno bien conocido. Los años '20 se muestran como igualmente inestables y, por otra parte, los comienzos de la Depresión se hacen remontar a mediados de 1928 y se atribuyen al auge de Wall Street más que a su colapso posterior. La caída de los precios de las exportaciones argentinas es también vista como habiendo comenzado a mediados de 1928 y como un paso más en una crisis de los mercados agrícolas más permanente, que se inicia hacia 1925 con la recuperación de los niveles productivos en Europa. Dicha crisis, que apuntaba a una nueva fase en la división internacional del trabajo, reclamaba un mayor énfasis en la industrialización. La recuperación de la Depresión, financiada ésta principalmente por las transferencias de ingresos de los sectores rurales a los urbanos, se debió a la sequía en Norteamérica, que generó una aguda recuperación de los precios de los granos en los años 1934-37, lo que redundó en que los términos del intercambio de la Argentina alcanzaran en 1937 su mayor nivel desde 1913. Es por ello que se considera de menor importancia la contribución de la política económica interna. Se examina aquí, sin embargo, la política de los años de la Depresión para mostrar su autonomía limitada con respecto tanto a la vulnerabilidad de la economía como a las estrategias específicas de Gran Bretaña durante esos años. También el crecimiento, tanto el global como el de las manufacturas, se muestra retrasado en comparación con el ocurrido en otros países del mundo en desarrollo. /// The Argentine economy by the late 1920's showed a high degree of instability as a consequence of its external vulnerability. Being quite an open economy shifts in terms of trade or in capital movements induced sharp oscillations in domestic economic activity. Specialization in exports of temperate-zone foodstuffs left the country in a difficult position as chronic oversupply conditions developed in markets for such products particularly after the First World War. Additionally dependence on imports and the rigidity of service of foreign capital-which owned a substantial portion of the nation's physical assets-made for a dangerous balance of payments situation in which fresh capital was necessary every year just to pay service on sums already invested in the country in spite of sizeable positive trade balances. Moreover monopoly positions in the economy of the country through domestic and transnational firms contributed to instability. Through a rather extreme triangular structure of foreign trade and payments Argentina was particularly vulnerable to the health of the British economy and open to pressures from British interests as the most important creditor was simultaneously the most important customer, in fact almost the only customer for Argentine high-quality meat. In this paper, those main aspects of the Argentine economy in the interwar period are examined to show that slumps were not exceptional in such circunstances the 1930's Depression being in this sense just one more acute instance of a well-known phenomenon. The 1920's are shown as also having been quite unstable. Moreover the beginnings of the Depression are traced to mid-1928 and ascribed to the Wall Street boom rather than to the-later-crash. Collapse of prices of Argentine exports again is surveyed as having begun by mid-1928 and being a further step in a more permanent crisis of agricultural markets which starts not later than 1925 with the recovery of European output levels. Such a crisis was pointing to a new phase in the international division of labour calling for more emphasis in industry. Recovery from the Depression which was mainly paid by income transfers from the rural to the urban sectors was due to drought in Northamerica generating a sharp recovery in prices for grains in the years 1934-37 terms of trade for Argentina as a consequence having achieved in 1937 its highest level after 1913. Consequently the contribution of economic policy was minor. Economic policy during the Depression years is nevertheless examined to show its limited autonomy both vis à vis the overall vulnerability of the economy and the specific strategies of Great Britain during those years. Growth both aggregate and in manufactures is shown to have lagged behind that of other countries in the developing world.

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