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Deterioration of a Mountainous Agro-Ecosystem in the Third World Due to Emigration of Rural Labour

Horst Vogel
Mountain Research and Development
Vol. 8, No. 4, African Mountains and Highlands, Continued (Nov., 1988), pp. 321-329
DOI: 10.2307/3673555
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/3673555
Page Count: 9
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Deterioration of a Mountainous Agro-Ecosystem in the Third World Due to Emigration of Rural Labour
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Abstract

This paper reviews the findings of a field study carried out in the southwest corner of the Arabian Peninsula, known as Arabia Felix or "Lucky Arabia" in ancient times. Despite limited agricultural resources, the Yemenis managed to turn even the steepest mountains, at first glance hostile to any settlement, into a remarkable agricultural landscape. The unique characteristic of this mountainous agro-ecosystem is its terraced arable fields. Millions of conservation bench terraces were erected to keep the artificially accumulated soil in place and to optimize the limited water supply. Today, these man-made terraces, which have been cultivated for several thousand years, still form the basis for much of the country's production of food grains. However, due to the emigration of rural labour, they are no longer maintained over wide stretches of land. Given the severe hazard of natural erosion in these areas, terrace abandonment inevitably leads to accelerated soil erosion and it is very unlikely that terraces, once they have become eroded, can ever be economically restored. /// Cet article passe en revue les résultats d'une étude effectuée dans le coin sud-ouest de la péninsule arabique, région dénommée Arabia Felix ou "Arabie Heureuse" dans le passé. En dépit de ressources agricoles limitées, les Yéménites ont réussi à transformer les montagnes les plus escarpées, à priori impropres au peuplement, en un domaine agricole remarquable. La caractéristique unique de cet éco-système montagnard réside dans les cultures en terrasses. Des millions de terraces ont été réalisées pour maintenir en place le sol accumulé artificiellement et pour optimiser l'utilisation des ressources en eau très limitées. Ces terrasses, cultivées pendant plusieurs milliers d'années, forment toujours une base importante de la production de céréales du pays. Néanmoins, à cause de l'émigration de la main-d'oeuvre rurale, ces terrasses ne sont plus entretenues sur une grande partie du territoire. Si l'on considère les grands risques d'érosion naturelle dans cette région, l'abandon des terrasses va inévitablement accélérer l'érosion du sol et il est peu probable qu'une fois érodées ces terrasses puissent être économiquement remises en état. /// Der vorliegende Artikel faßt die Resultate einer Feldstudie in der Südwest-Ecke der arabischen Halbinsel, die seit altersher unter dem Namen "Arabia felix" bekannt war, zusammen. Trotz eingeschränkter landwirtschaftlicher Ressourcen ist es der jemenitischen Bevölkerung gelungen, selbst an steilen, besiedelungsfeindlichen Hängen eine bemerkenswerte Landwirtschaft zu etablieren. Wichtigstes Merkmal dieses Gebirges sind die terrassierten Felder. Millionen Nutzterrassen wurden errichtet, um den künstlich akkumulierten Boden zu stabilisieren und das beschränkt verfügbare Wasser aufzufangen. Heute bilden diese Terrassen, die über Jahrtausende kultiviert wurden, die Grundlage der Getreideproduktion des Landes. Als Folge der Emigration der ländlichen Arbeitskräfte werden sie jedoch über weite Landstriche nicht mehr gepflegt. Wegen der großen natürlichen Erosionsgefahr in diesen Gebieten, führt die Vernachlässigung der Terrassen unweigerlich zu beschleunigter Bodenerosion, und es ist fraglich, ob derart degradierte Terrassen je wieder instandgesetzt werden können.

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