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Vegetation of Prairie Dog Colonies and Non-Colonized Shortgrass Prairie

Stephen L. Winter, Jack F. Cully, Jr. and Jeffrey S. Pontius
Journal of Range Management
Vol. 55, No. 5 (Sep., 2002), pp. 502-508
DOI: 10.2307/4003230
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/4003230
Page Count: 7
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Vegetation of Prairie Dog Colonies and Non-Colonized Shortgrass Prairie
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Abstract

Black-tailed prairie dogs have declined by 98% in the past century. Due to continued declines, the U. S. Fish and Wildlife Service designated the species as a candidate for listing in 2000. Prairie dogs foster both plant and animal diversity, and their continued presence is a concern in the Great Plains. We compared vegetation structure and composition of black-tailed prairie dog (Cynomys ludovicianus Ord) colonies in southwest Kansas and southeast Colorado to non-colonized grassland in 1996, and 1997. Dominant species on prairie dog colonies were Bouteloua gracilis (H. B. K.) Lag. ex Griffiths (14% cover in 1996, 15% in 1997), Buchloe dactyloides (Nutt.) Engelm. (7% cover in 1996, 17% in 1997) and Aristida purpurea Nutt. (9% cover in 1996, 16% in 1997). Dominant vegetation at randomly selected non-colonized sites were Bouteloua curtipendula (Michx.) Torr. (16% cover in 1996, 18% in 1997), Bouteloua gracilis (13% cover in 1996, 17% in 1997) and Buchloe dactyloides (5% cover in 1996, 5% in 1997). Non-colonized shortgrass sites were dominated by Bouteloua gracilis (23% cover in 1996, 41% in 1997) and Buchloe dactyloides (8% cover in 1996, 12% in 1997). Cover of grass was higher (P < 0.01) on random sites (44%) than on prairie dog colonies (31%) or shortgrass sites (33%) in 1996, whereas cover of forbs was higher (P < 0.01) on prairie dog colonies (18%) than on random sites (7%) or shortgrass sites (8%) that year. Vegetation height was greater (Q = 3.66) and visual obstruction was greater (Q = 3.39) on random sites (33.6 and 6.4 cm, respectively) than on prairie dog colonies (9.5 and 2.5 cm, respectively) in 1997, the only year these variables were measured. Percent bare ground did not differ (P > 0.05) among treatments either year. While components of the vegetation on prairie dog colonies differed from that found on non-colonized sites, the vegetation of prairie dog colonies was, nonetheless, characteristic of a shortgrass region. Prairie dogs undoubtably alter vegetation structure and composition in shortgrass prairie, and likely have a great influence on landscape heterogeneity, but our results suggest that shortgrass prairie is well adapted to the herbivory and soil disturbing activities of prairie dogs. /// La población del perro de la pradera (cola negra) (Cynomys ludovicianus Ord) ha disminuido por 98% durante el siglo pasado. Debido a la reducción de su población, el perro de la pradera fuedesignado por el U.S. Fish and Wildlife Service (Servicio Estadounidense de Pesca y Vida Silvestre) con un estatus de candidato, en peligro de extinción. Los biologos se preocupan por la existencia continuada del perro de la pradera porque esta especie fomenta la biodiversidad en los ecosistemas donde habita. En la presente investigación, comparamos la estructura y composición del la vegetación de praderas colonizadas y no-colonizadas por perros de la pradera, en el suroeste de Kansas y el sureste de Colorado, en 1996 y 1997. Las especies dominantes en las colonias de perros de la pradera eran Bouteloua gracilis (H.B.K.) Lag ex Griffiths (14% y 15% cobertura en 1996 y 1997, respectivamente), Buchlöe dactyloides (Nutt.) Engelm. (7% y 17% cobertura en 1996 y 1997, respectivamente) y Aristida purpurea (9% y 16% cobertura en 1996 y 1997, respectivamente). La cobertura de vegetación dominante en sitios no-colonizados por perros de la pradera, seleccionados al azar, era Bouteloua curtipendula (Michx.) Torr. (16% y 18% en 1996 y 1997), Bouteloua gracilis (13% y 17% en 1996 y 1997) y Buchlöe dactyloides (5% en ambos años). En las praderas bajas no-colonizadas por perros de la pradera, las plantas predominantes eran Bouteloua gracilis (23% y 41% cobertura en 1996 y 1997) y Buchlöe dactyloides (8% y 12% cobertura en 1996 y 1997). La cobertura de gramíneas era mayor (P < 0.01) en los sitios seleccionados al azar (44%) que en las colonias de perros de la pradera (31%) o praderas bajas (33%) en 1996. Al contrario, la cobertura de plantas herbáceas era mayor (P < 0.01) en las colonias de perros de la pradera (18%) que en los sitios seleccionados al azar (7%) o en las praderas bajas (8%) durante el mismo año. La altura de vegetacion era mayor (Q = 3.66) y la obstrucción visual era mayor (Q = 3.39) en los sitios seleccionados al azar (33.6 y 6.4 cm, respectivamente) que en las colonias de perros de la pradera (9.5 y 2.5 cm, respectivamente) en 1997, el único año que estos datos eran mensurados. No existía diferencias (P > 0.05) en el porcentaje de suelo abierto entre los tratamientos durante ambos años. Aunque existen diferencias en algunos componentes de la vegetación de las colonias de perros de la pradera y los sitios no-colonizados, sin embargo la vegetacion de las colonias era característica de la region de praderas bajas. Los perros de la pradera ciertamente alteran la estructura y composición de la pradera baja, y probablemente tienen gran influencia sobre la heterogenidad del paisaje. No obstante, los resultados sugieren que la pradera baja está bien adaptada al herbívoro y los estorbos edáficos de los perros de la pradera.

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