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Evaluating the Ecological Relevance of Habitat Maps for Wild Herbivores

Marc E. Stalmans, Ed T. F. Witkowski and Kevin Balkwill
Journal of Range Management
Vol. 55, No. 2 (Mar., 2002), pp. 127-134
DOI: 10.2307/4003347
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/4003347
Page Count: 8
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Evaluating the Ecological Relevance of Habitat Maps for Wild Herbivores
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Abstract

Informed management of large herbivores depends largely on how well habitat availability and suitability are understood. The aims of the study were to quantify and map the distribution of sour and mixed grasslands in the 48,000 ha Songimvelo Game Reserve, Mpumalanga, South Africa. Mixed grassland retains its forage quality and hence its ability to sustain animal production for longer in the year than sour grassland. An unsupervised classification technique was applied to a LANDSAT 5 TM image acquired in 1993. The probability that each resulting cluster represented either sour or mixed grassland was calculated based on the proportional allocation of 428 sample plots. The 2 resulting probability maps were combined into a single image by selecting the class image that contained the maximum posterior probability and assigning that class to the output pixel. The accuracy of the vegetation map was assessed by ground-truthing with an independent set of 85 plots. This yielded a correct classification of 84.8% for the sour and 76.9% for the mixed plots. The mixed grasslands covered only 31.0% of the area but accounted for 66.1% of the game stocking. Water is widely distributed and is not a limiting factor to habitat selection. Based on a GIS analysis, the qualitative differences between mixed and sour grasslands overrides quantitative differences in forage availability, fire history and human disturbance in influencing herbivore distribution. The integration of field data and satellite imagery into a GIS system thus offers a powerful tool for the objective quantification and mapping of available habitat. /// El manejo actualizado de los grandes herbívoros depende en gran parte de que tan bien son entendidos la disponibilidad y lo apropiado del hábitat. Los objetivos de este estudio fueron cuantificar y mapear la distribución de los pastizales mixtos y ásperos en las 48,000 ha de la reserva de fauna Songimvelo en Mpumalanga, South Africa. Los pastizales mixtos conservan su calidad, y de aquí su habilidad para mantener la producción animal durante un mayor periodo de tiempo durante el año que los pastizales ásperos. Una técnica de clasificación no supervisada se aplicó a una imagen LANDSAT 5 TM adquirida en 1993. La probabilidad de que cada conglomerado resultante represente el pastizal mixto o el áspero se calculó en base a la asignación proporcional de 428 parcelas de muestra. Los 2 mapas de probabilidades resultantes se combinaron en una sola imagen seleccionando la clase de imagen que contenía la probabilidad máxima posterior y asignando esa clase a la salida de pixel. La certeza del mapa de vegetación se evaluó mediante un reconocimiento terrestre con un juego independiente de 85 parcelas. Esto produjo una clasificación correcta en 84.4% de las parcelas de pastizal ásperos y en 76.9% de las parcelas de pastizal mixto. El pastizal mixto cubría solo el 31% del área, pero sostenía el 66.1% de la carga animal de fauna. El agua esta ampliamente distribuida y no es un factor limitante en la selección del hábitat. Basado en un análisis de Sistemas de Información geográfica (GIS) las diferencias cualitativas entre los pastizales mixtos y los ásperos anulan las diferencias cuantitativas en la disponibilidad de forraje, la historia de fuego y el disturbio humano en influenciar la distribución de los herbívoros. La integración de datos de campo e imagen de satélite en un sistema de GIS ofrece una herramienta poderosa para el objetivo de cuantificación y mapeo del hábitat disponible.

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