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Viewpoint: The Response of Central North American Prairies to Seasonal Fire

David M. Engle and Terrence G. Bidwell
Journal of Range Management
Vol. 54, No. 1 (Jan., 2001), pp. 2-10
DOI: 10.2307/4003519
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/4003519
Page Count: 9
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Viewpoint: The Response of Central North American Prairies to Seasonal Fire
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Abstract

Natural fires on the native grasslands of Oklahoma and Kansas were important for maintaining ecosystem structure and function. Today, land managers largely conduct prescribed fires in the late dormant season or they do not burn at all. When wildfires occur in other seasons, conventional wisdom assumes that desirable forage species for cattle are compromised. This assumption is based on a few fire studies limited in breadth and scope. To address this, we revisited numerous data sets to quantify the influence of season of fire on plant production and species composition. Research demonstrates that tallgrass prairie burned in the late spring starts growth earlier, grows more rapidly early in the growing season, and produces more tall grasses than unburned prairie. We contrast this response with the literature reporting the results of fire occurring in other seasons. Fire effects vary with fire frequency, fire-return interval, grazing history, herbicide use, successional stage, weather pattern, edaphic features, and topography. Our review of research suggests that a variety of responses to fire season are possible and rules-of-thumb that generalize responses are misleading. Most of the research on fire also does not report the interaction of fire and herbivory. Thus it is difficult to judge the influence of fire within the context of herbivory. Results from ongoing research suggest that the prairie is far more resilient under the interaction of fire and herbivory than earlier believed. /// En los pastizales nativos de Oklahoma y Kansas los incendios naturales han sido importantes para mantener la estructura y función de los ecosistemas naturales. En la actualidad, los adminstradores de pastizales realizan quemas controladas al final de la época de latencia, pero sin quemar la totalidad del pastizal. Cuando ocurren incendios sin control en otras epocas del año, las especies deseables para el ganado se ven seriamente afectadas. Sin embargo, esto ha sido sustentado en pocos estudios con limitada profundidad y duracibión. Para comprobar esto, se revisaron numerosos grupos de datos para cuantificar la influencia de la época de incendo en la producción y composión de las especies forrajeras. Las investigaciones en esta area han demostrado que los pastos altos quemados al final de la primavera, inician el crecimiento más temprano, mas rápido y con mayor producción al inicio de la época de crecimiento, que aquellos pastos altos que no son quemados. Comparamos esta respuesta con la informada en la literatura, sobre incendios ocurridos en otras epocas del año. Los efectos del incendio pueden variar con la frecuencia de incendio, intervalo de retorno del incendio, historia de pastoreo, uso de herbicidas, estado de sucesión, comportamiento climático, caracterisiticas edáficas, y topografia. Nuestra revisión sugiere que son posibles una variedad de respuestas a la época de incendio y reglas básicas que generalicen la respuesta han sido olvidadas. La mayoria de la investigaciones realizadas sobre incendios no mencionan la interaccion de incendio y herbivoros. Por lo que es dificil juzgar, la influencia del fuego dentro del contexto del herbivoro. Resultados de la presente investigación sugieren que la pradera se recupera mas rapidamente a Ia interaccion de fuego y herbivoro de lo que se creia inicialmente.

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