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Influence of Environmental Factors and Sheep Grazing on an Andean Grassland

Peter B. Adler and Juan Manuel Morales
Journal of Range Management
Vol. 52, No. 5 (Sep., 1999), pp. 471-481
DOI: 10.2307/4003774
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/4003774
Page Count: 11
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Influence of Environmental Factors and Sheep Grazing on an Andean Grassland
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Abstract

Chronic overgrazing in the central Andes alters vegetation and may cause erosion and loss of productivity, but quantitative studies are lacking. We measured the relative influence of environmental factors and sheep grazing on local plant species composition, diversity, and soil organic matter in a remote site in northwestern Argentina. Using redundancy analysis, we found that environmental variables explained 22% of variation in species composition between sites, while grazing-related variables explained 24% of variation. The complete model, incorporating all significant variables, explained 33% of variation. Aspect, season of grazing (wet vs. dry) combined with total vegetative cover, and soil type formed the basis for the first 3 ordination axes. Unpalatable or toxic species and very low-growing species were significantly more abundant on heavily grazed sites compared to relatively protected sites. Stocking rate in wet season pastures was negatively correlated with total cover, forage volume, soil organic matter, and species richness. Season of grazing had a more dramatic effect on total cover, forage volume, species diversity and soil organic matter, which were all significantly lower in wet season pastures compared to dry season pastures. Season of grazing and aspect interacted strongly: wet season pastures on north aspects appear more susceptible to degradation and changes in species composition than south-facing sites. Our results suggest that protecting pastures during the summer rainy season may be an important complement to traditional management efforts to reduce stocking rates. /// El sobrepastoreo crónico en los Andes centrales altera la vegetación y puede llegara causar erosión y pérdida de productividad. En el noroeste de Argentina estudiamos la influencia relativa de factores ambientales y pastore por ovejas en la composición y diversidad de plantas, y contenido de materia orgánica en el suelo. Usando una combinación de ordenamientos directos e indirectos, encontramos que las variables ambientales explicaron 22% de la variación en la composición de especies entre sitios, mientras que 24% 'fue explicado por variables relacionadas al pastoreo. Considerando todas las variables significativas se explicó 33% de la variacion Los 3 primeros ejes del ordenamiento estuvieron formados por exposición temporada de pastoreo (húmeda vs seca) junto con cobertura vegetal, y tipo de suelo. Las plantas tóxicas o no palatables, y plantas muy bajas, fueron significativamente más abundantes en sitios con mucha presión de pastoreo. En sitios pastoreados durante la época húmeda, la presión de pastoreo estuvo negativamente correlacionada con la cobertura vegetal total, el volumen de forraje, materia orgánica del suelo y riqueza de especies. La temporada de pastoreo tuvo un efecto más fuerte; los sitios pastoreados durante la temporada húmeda tuvieron menor cobertura total, volumen de forraje, diversidad de especies y materia orgánica en el suelo que los sitios pastoreados en la época seca. La temporada de pastoreo y la exposición interactuaron fuertemente; los sitios pastoreados durante la temporada húmeda en pendientes con exposición Norte parecen más suceptibles a degradarse y a cambiar en composición de especies que los sitios con exposición Sur. Nuestros resultados sugieren que proteger las pasturas durante el verano lluvioso puede ser un complemento importante de los esfuerzos por reducir la carga animal.

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