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Behavioral Ecology of the Brown-Headed Cowbird (Molothrus ater) in a Bison-Grazed Landscape in New Mexico

Christopher B. Goguen, David R. Curson and Nancy E. Mathews
Ornithological Monographs
No. 57, Management of Cowbirds and Their Hosts: Balancing Science, Ethics, and Mandates (2005), pp. 71-83
DOI: 10.2307/40166815
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/40166815
Page Count: 13
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Behavioral Ecology of the Brown-Headed Cowbird (Molothrus ater) in a Bison-Grazed Landscape in New Mexico
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Abstract

Brown-headed cowbirds (Molothrus ater; hereafter "cowbirds") often forage with grazing ungulates. Although domestic livestock have largely replaced American bison (Bos bison) as the cowbird's foraging associate, recent restoration of bison to their former territories has increased opportunities for cowbirds to interact with this native grazer. During summer 2002, we studied the behavior of cowbirds and bison in a 27,000-ha shortgrass prairie pasture in northeastern New Mexico. We monitored afternoon distribution of bison and native ungulates within the pasture. We used radiotelemetry to monitor daily movements and behavior of female cowbirds breeding in adjacent pinyon and juniper woodlands; we located and monitored host nests to measure parasitism rates. Our objectives were to (1) measure the spatial and temporal distribution of bison, (2) examine effects of daily changes in bison distribution on breeding and foraging strategies of female cowbirds, and (3) compare the behavior of cowbirds in a bison-grazed landscape with that in a cattle-grazed one. The number of bison within 10 km of the radiotagged cowbirds' breeding grounds varied daily, ranging from 6 to 1,161 individuals. Radiotagged female cowbirds (n = 10) were typically involved in breeding activities in pinyon-juniper woodlands in the mornings and commuted an average of 7.24 km to prairie sites to feed during afternoons. Radiotagged cowbirds fed primarily with bison (77.0% of feeding relocations), but they also fed with elk (Cervus elaphus; 9.9%), without ungulates at a dry lakebed (10.6%), and in a bison-handling corral (1.9%). When few bison were within 10 km of the cowbird breeding ranges, cowbirds foraged with elk or without ungulates. Mean commuting distance was related to distance of the nearest bison from the breeding grounds. Females in the bison-grazed landscape commuted farther and had larger feeding areas and overall home ranges than those in the cattle-grazed landscape. Differences in commuting behavior resulted from bison mobility and differences in management strategies. Increased commuting distances caused by bison mobility may result in reduced egg-laying rates for cowbirds, potentially benefiting breeding songbirds. /// Molothrus ater suele alimentarse junto a ungulados herbívoros. Aunque el ganado doméstico ha reemplazado al bisonte americano (Bos bison) como especie asociada durante la alimentación de M. ater, la restauración reciente de los bisontes a sus territorios habituales ha incrementado las oportunidades que tiene M. ater de interactuar con este herbívoro nativo. Durante el verano de 2002 estudiamos el comportamiento de los M. ater y bisontes en una pradera de pastos cortos de 27,000 ha en el nordeste de Nuevo México. Monitoreamos la distribución de bisontes y ungulados nativos durante la tarde dentro de la pastura. Utilizamos radiotelemetría para monitorear los movimientos y el comportamiento diario de las hembras de M. ater reproduciéndose en zonas adyacentes a bosques de piñones y enebros, y localizamos y monitoreamos nidos de los hospederos para medir las tasas de parasitismo. Nuestros objetivos fueron: (1) medir la distribución espacial y temporal de los bisontes, (2) examinar el efecto del cambio diario en la distribución del bisonte en la reproducción y estrategias de alimentación de las hembras de M. ater, y (3) comparar el comportamiento de los M. ater en un ambiente que es mantenido por el pastoreo de bisontes contra otro mantenido por el pastoreo de ganado doméstico. El número de bisontes dentro de los 10 km de las áreas reproductivas de M. ater con radiotransmisores variaron diariamente, en un rango de 6 hasta 6,161 individuos. Las hembras de M. ater con radiotransmisores (n = 10) típicamente se involucraron en actividades reproductivas en los bosques de piñón-enebro durante la mañana, mudándose en promedio a 7.24 km de distancia a alimentarse a zonas de praderas durante la tarde. Los M. ater con radiotransmisores se alimentaron principalmente con los bisontes (77% de las relocalizaciones de alimentación), pero se alimentaron también con alces (Cervus elaphus; 9.9%), sin ungulados en un fondo seco de lago (10.6%), y en un corral para la manipulación de bisontes (1.9%). Cuando había pocos bisontes dentro de los 10 km de las áreas reproductivas de los M. ater, éstos se alimentaron con alces o sin ungulados. La distancia media de movimiento de los M. ater estuvo relacionada con la distancia al bisonte más cercano de su área de reproducción. Las hembras de M. ater de ambientes mantenidos por el pastoreo de bisontes se mudaron más lejos y poseían áreas de alimentación y áreas de acción totales mayores que aquellas pertenecientes a ambientes mantenidos por el pastoreo de ganado. Las diferencias en los movimientos fueron causadas por la movilidad de los bisontes y diferencias en estrategias de manejo. El aumento en la movilidad de las hembras de M. ater causado por la movilidad de los bisontes podrían implicar una disminución en su tasa de puesta de huevos, potencialmente beneficiando a las aves canoras.

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