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"The Option of the Judicial Path". Disputes over Marriage, Divorce, and Extra-Marital Sex in Colonial Courts in Libreville, Gabon (1939-1959) ("L'option de la voie juridique". Conflits portant sur le mariage, le divorce et les rapports sexuels en dehors du mariage dans les tribunaux coloniaux de Libreville, Gabon 1939-1959)

Rachel Jean-Baptiste
Cahiers d'Études Africaines
Vol. 47, Cahier 187/188, Les femmes, le droit et la justice (2007), pp. 643-670
Published by: EHESS
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/40379891
Page Count: 28
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"The Option of the Judicial Path". Disputes over Marriage, Divorce, and Extra-Marital Sex in Colonial Courts in Libreville, Gabon (1939-1959) ("L'option de la voie juridique". Conflits portant sur le mariage, le divorce et les rapports sexuels en dehors du mariage dans les tribunaux coloniaux de Libreville, Gabon 1939-1959)
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Abstract

This article analyzes extant records of the multi-layered native court system from 1939 to 1959 in Libreville, Gabon to argue that what constituded marriage and rights-in-wives was fluid in this era of socio-economic change. In the post-World War II era, the French struggled to establish a native court system, alternatively emphazing African and French arbitrators, to enforce rigid ideas of customary marriage law. Additionally, in villages and neighborhoods in the Libreville region, senior men presided over courts not officially recognized by the colonial state. Gabonese men and women—husbands, wives, lovers, fathers, uncles, brothers, and in-laws—sought out varied judicial arenas to negotiate conflict over marriage, divorce, adultery, and child custody. Rather than enforcing rigid legal judgements of what constituted legitimate marriage, judgements rendered by these varied courts provided maneuverability for women and men to negotiate marital status. /// À l'appui de documents d'époque issus des multiples niveaux des tribunaux indigènes de Libreville (Gabon) de 1939 à 1959, cet article avance qu'il est difficile d'identifier ce que constituaient le mariage et le droit sur les femmes à cette période de changement socio-économique. Après la Seconde Guerre mondiale, les Français se sont efforcés de mettre en place un système judiciaire indigène mettant l'accent alternativement sur les médiateurs africains et français pour inculquer les principes d'une loi coutumière sur le mariage. En revanche, dans les villages et les quartiers de la région de Libreville, des Anciens jouaient le rôle d'arbitres dans des tribunaux qui n'étaient pas reconnus par l'État colonial. Gabonais et Gabonaises — maris et femmes, amants, pères, oncles, frères et belle famille — s'efforçaient de trouver toutes sortes de terrains juridiques pour arbitrer les conflits en matière de mariage, de divorce, d'adultère et de garde parentale. Ces tribunaux indigènes offraient aux hommes et aux femmes un espace de manœuvre dans la négociation de leur statut conjugal.

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