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Journal Article

Collection and Analysis of Traditional Ecological Knowledge about a Population of Arctic Tundra Caribou

Michael A. D. Ferguson and François Messier
Arctic
Vol. 50, No. 1, 50 Years of Northern Science (Mar., 1997), pp. 17-28
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/40512038
Page Count: 12
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Collection and Analysis of Traditional Ecological Knowledge about a Population of Arctic Tundra Caribou
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Abstract

Aboriginal peoples want their ecological knowledge used in the management of wildlife populations. To accomplish this, management agencies will need regional summaries of aboriginal knowledge about long-term changes in the distribution and abundance of wildlife populations and ecological factors that influence those changes. Between 1983 and 1994, we developed a method for collecting Inuit knowledge about historical changes in a caribou (Rangifer tarandus) population on southern Baffin Island from 1900 to 1994. Advice from Inuit allowed us to collect and interpret their oral knowledge in culturally appropriate ways. Local Hunters and Trappers Associations (HTAs) and other Inuit identified potential informants to maximize the spatial and temporal scope of the study. In the final interview protocol, each informant (i) established his biographical map and time line, (ii) described changes in caribou distribution and density during his life, and (iii) discussed ecological factors that may have caused changes in caribou populations. Personal and parental observations of caribou distribution and abundance were reliable and precise. Inuit who had hunted caribou during periods of scarcity provided more extensive information than those hunters who had hunted mainly ringed seals (Phoca hispida); nevertheless, seal hunters provided information about coastal areas where caribou densities were insufficient for the needs of caribou hunters. The wording of our questions influenced the reliability of informants' answers; leading questions were especially problematic. We used only information that we considered reliable after analyzing the wording of both questions and answers from translated transcripts. This analysis may have excluded some reliable information because informants tended to understate certainty in their recollections. We tried to retain the accuracy and precision inherent in Inuit oral traditions; comparisons of information from several informants and comparisons with published and archival historical reports indicate that we retained these qualities of Inuit knowledge /// Les peuples autochtones veulent voir leurs connaissances sur environnement utilisées dans la gestion de la faune sauvage. Pour ce faire, il va falloir que les organismes chargés de la gestion possèdent des résumés à échelle régionale du savoir autochtone sur les changements à long terme dans la distribution et l'abondance des populations fauniques et des facteurs écologiques influençant ces changements. Entre 1983 et 1994, on a mis au point une méthode de collecte du savoir inuit sur les changements survenus d'environ 1900 à 1994, changements qui ont affecté une population de caribous (Rangifer tarandus) dans la partie méridionale de l'île de Baffin. Des conseils donnés par les Inuit nous ont permis de recueillir et d'interpréter leur savoir oral selon des modalités pertinentes au plan culturel. Les Associations des chasseurs et des trappeurs (ACT) locales et d'autres Inuit ont indiqué des répondants potentiels, de façon à maximiser l'envergure spatiale et temporelle de l'étude. Lors du dernier protocole d'interview, chaque répondant a 1) établi sa carte biographique et sa ligne de temps, 2) décrit les changements dans la distribution et la densité du caribou au cours de sa vie, 3) discuté des facteurs écologiques qui auraient pu causer des changements dans les populations de caribous. Les observations sur la distribution et l'abondance du caribou émises par les répondants euxmêmes ou leurs parents étaient à la fois fiables et précises. Les Inuit qui avaient chassé le caribou en des temps de pénurie offraient plus d'information que les chasseurs qui avaient surtout chassé le phoque annelé (Phoca hispida); les chasseurs de phoque n'en donnaient pas moins des renseignements sur des régions côtières où la densité du caribou ne pouvait satisfaire les besoins des chasseurs de cet animal. La formulation de nos questions a influencé la fiabilité des réponses des personnes interrogées; les questions suggestives en particulier posaient des problèmes. Après avoir analysé la formulation des questions ainsi que des réponses, à partir d'une traduction des transcriptions, on a seulement retenu l'information jugée fiable. Cette analyse peut avoir exclu des renseignements fiables car les répondants avaient tendance à sous-estimer l'exactitude de leurs souvenirs. On a essayé de préserver l'exactitude et la précision inhérentes à la tradition orale inuit; des comparaisons d'informations venant de plusieurs répondants ainsi que des comparaisons avec des rapports publiés ou archivés indiquent que ces qualités du savoir inuit ont été préservées dans l'étude.

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