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Canada's Most Northerly Postglacial Bowhead Whales (Balaena mysticetus): Holocene Sea-Ice Conditions and Polynya Development

Arthur S. Dyke and John England
Arctic
Vol. 56, No. 1 (Mar., 2003), pp. 14-20
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/40512154
Page Count: 7
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Canada's Most Northerly Postglacial Bowhead Whales (Balaena mysticetus): Holocene Sea-Ice Conditions and Polynya Development
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Abstract

Rare remains of postglacial bowhead whales occur in the Norwegian Bay-Eureka Sound region. These are the northernmost remains known from the Canadian Arctic. The region is beyond the bowhead's current range because of persistent summer sea ice. We argue that the region has been beyond the bowhead's range for most of postglacial time for the same reason. With one exception, the 16 known subfossil bowheads from the region date to the last 4000 ¹⁴C years. Within the region, whale bones are most common adjacent to polynyas, which connect to more southerly channels extending from Baffin Bay. This distribution suggests that the polynyas, which here occupy areas of strong currents, developed as a result of shallowing of interisland channels due to postglacial uplift. The whale remains beyond the polynyas are seen as those of doomed strays that reached the polynyas from Baffin Bay and foraged farther along coastal leads before being trapped by freeze-up. This interpretation of Holocene sea-ice history agrees with the limited development of Holocene raised beaches in the region. However, it contradicts other interpretations of greatly ameliorated marine conditions in northernmost Canada at about 6000 ¹⁴C years B.P. /// La région de la baie Norwegian et du détroit d'Eureka abrite un petit nombre de restes organiques de baleines boréales postglaciaires. Ce sont les restes trouvés le plus au nord de l'Arctique canadien. Cette zone est située en dehors du territoire actuel de la baleine boréale en raison de la présence constante de glace marine estivale. On soutient que la région s'est trouvée en dehors du territoire de la baleine boréale durant la plus grande partie de la période postglaciaire, et ce, pour la même raison. À une exception près, les 16 baleines boréales subfossiles qui ont été découvertes dans cette zone datent des 4000 dernières années (âge radiocarbone). Dans la région, les os de baleines se trouvent en plus grand nombre au voisinage immédiat de polynies, celles-ci étant reliées à des chenaux plus méridionaux qui sinuent depuis la baie de Baffin. Cette distribution suggère que les polynies, qui occupent ici des zones de courants forts, se sont formées à la suite d'une diminution de la profondeur des chenaux séparant les îles provoquée par un soulèvement postglaciaire. On pense que les restes de baleines qui se trouvent en dehors des polynies appartiennent à des baleines qui ont rejoint les polynies depuis la baie de Baffin et qui se sont égarées plus loin en quête de nourriture le long des passages côtiers avant d'être bloquées par les glaces. Cette interprétation de l'histoire de la glace marine de l'holocène concorde avec l'évolution restreinte des plages soulevées de la région, qui datent de l'holocène. Elle contredit toutefois d'autres interprétations de conditions marines nettement améliorées dans l'extrême nord du Canada il y a environ 6000 ans (âge radiocarbone) BP.

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