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Half-Men, Tricksters and Dismembered Maidens: The Cosmological Transformation of Body and Society in Wemale Mythology

Michael Prager
L'Homme
No. 174, Moitiés d'hommes (Apr. - Jun., 2005), pp. 103-124
Published by: EHESS
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/40661536
Page Count: 22
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Half-Men, Tricksters and Dismembered Maidens: The Cosmological Transformation of Body and Society in Wemale Mythology
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Abstract

Cet article pro pose une analyse de différents mythes qui ont été collectés chez les Wemale de l'ouest de Seram (Moluques, Indonésie orientale). Deux récits servent de mythes de référence : le premier est axé sur l'image d'une moitié de corps et l'origine du riz tandis que le second parle d'une jeune fille (Hainuwele) qui naît à partir d'un cocotier et dont les parties du corps se transforment en tubercules. On raconte que ces deux mythes seraient chacun l'inverse, c'est-à-dire la transformation, de l'autre. Ils expriment tous deux une modalité spécifique de la relation qu'entretient la société avec le monde extérieur : l'une fondée sur l'image de la complétude du corps et l'appropriation non réciproque d'objets étrangers par le biais de la violence, du vol et de la filouterie, et l'autre sur l'image de la fragmentation du corps et la transformation rituelle de l'asymétrie en échange réciproque entre l'intérieur et l'extérieur. D'après l'analyse des idées qui sont liées à ces processus mythiques de conjonction et de fragmentation de parties du corps, et de leur relation avec les représentations de la mort, de la reproduction, des excréments et des objets de valeur, il est évident que, dans les conceptions sociocosmiques des Wemale, le corps constitue une métaphore pour la société dans son ensemble. This article presents an analysis of various myths which have been collected among the Wemale of western Seram (Moluccas, Eastern Indonesia). Two narratives serve as reference myths : the first myth is concerned with the image of a half body and the origin of the rice plant, the second with the birth of a young girl (Hainuwele) from a coconut tree whose body parts transform into tubers. It is argued that both myths should be considered as inversions, i. e. transformations, of each other. Boths narratives articulate a specific modality of the society's relation with the outside world, one which is based on the image of body completion and the non-reciprocal appropriation of foreign objects by means of violence, theft, and trickery ; the other being based on the image of body fragmentation and the ritual transformation of asymmetry into reciprocal exchange between the inside and the outside. By analyzing the ideas which are linked with such mythical processes of the conjunction and fragmentation of body parts, and their relationship with representations about death, reproduction, fecies, and value objects, it is becoming evident that in Wemale socio-cosmic thought the body becomes a metaphor for the society as a whole.

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