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Participant Observation and Systems Theory: Theorizing the Ground

Daniel B. Lee and Achim Brosziewski
Soziale Welt
58. Jahrg., H. 3, Systemtheorie und empirische Forschung (2007), pp. 255-269
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/40878561
Page Count: 15
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Participant Observation and Systems Theory: Theorizing the Ground
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Abstract

Ethnographen zeigen sich fasziniert durch ihre Felderfahrungen. Doch obwohl sie sich als teilnehmende Beobachter identifizieren, haben sie keine Theorie des Beobachtens entwickelt. Systemtheoretiker verfügen über eine Theorie der Beobachtung zweiter Ordnung, aber sie vermeiden Feldforschungen. In unserem Beitrag argumentieren wir, dass Systemtheorie und Ethnographie einander effektiv ergänzen können. Ausgehend vom Konzept der Selbstreferenz lässt sich das Verhältnis von Wahrnehmung, Beobachten und Verstehen begreifen, das in der Ethnographie bislang ungeklärt geblieben ist, wie wir in einer Diskussion der »dichten Beschreibung« von Clifford Geertz zeigen wollen. Als eine besondere Form des Beobachtens greift Verstehen durch die Einrechnung von Selbstreferenz über Wahrnehmung hinaus. Nur vermittelt über Selbstreferenz entstehen und erscheinen Sinn und Kultur. Als Teilnehmer müssen Ethnographen nicht nur die Ereignisse in ihrem Feld beobachten, sondern vor allem deren Verbindungen. Sie müssen die Selektivität beobachten, die Sinn benutzt, um zwischen aktuellen Ereignissen und ihren alternativen Möglichkeiten zu unterscheiden. Diese Beobachtungstheorie ermöglicht der Ethnographie, über die Sammlung von Erzählungen hinauszugehen und sich den etablierten Fragen, vertrauten Problemen und epistemologischen Ressourcen der Soziologie zu öffnen. Eine theoretisch informierte Ethnographie verhilft ihrerseits der systemtheoretischen Forschung, ihren Horizont über funktionale und historische Analysen hinaus zu erweitern. Durch Beobachtungen in der ethnographischen Form könnten Systemtheoretiker beobachten und erklären, wie sich soziale Praktiken in der Sozialdimension von Sinn konstituieren. Ethnographers appear to be fascinated by what they immediately experience as fieldworkers. However, although they represent themselves as participant observers, they have neglected to develop a theory of observation. Systems theorists have a theory of second order observation, but they tend to avoid conducting fieldwork. In this paper, we argue that systems theory and ethnography can effectively supplement each other. Drawing on the concept of self-reference, we examine the relationship between perception, observation, and understanding. Ethnographers have not adequately explained how these fundamental concepts fit together, as we show in a discussion of Clifford Geertz' call for »thick description. « A special form of observing, understanding reaches beyond perception. Meaning and culture appear only in the light of self-reference. As participants, ethnographers must not only observe what happens in the field; but they must also observe connections between empirical events. They must observe the process of selectivity that uses meaning to differentiate what actually happens from alternative possibilities. Guided in the field by this theory of observation, ethnography can move beyond collecting »stories« and effectively open itself to the established questions, familiar problems, and epistemological resources of the discipline of sociology. For its part, a theoretically informed ethnography would help extend the scope of systems theoretical research beyond functional and historical analyses. Making their observations in the form of ethnography, systems theorists might focus on explaining how social practices unfold themselves with reference to the social dimension of meaning.

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