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Why Penguin Eggshells Are Thick

P. Dee Boersma, Ginger A. Rebstock and David L. Stokes
The Auk
Vol. 121, No. 1 (Jan., 2004), pp. 148-155
DOI: 10.2307/4090063
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/4090063
Page Count: 8
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Why Penguin Eggshells Are Thick
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Abstract

Like most other penguin species, Magellanic Penguins (Spheniscus magellanicus) are large-bodied birds that incubate their eggs for a prolonged period on hard substrates with little nesting material-all circumstances that could lead to high rates of egg breakage. However, Magellanic Penguin eggs at Punta Tombo, Argentina are seldom broken. From 1984 to 2001, only 2.6% of 10,023 eggs in our study areas broke or cracked. Most of those were broken in unusual or catastrophic events, mainly penguin fights and rainstorms. Low breakage rates appear to be attributable to thick eggshells. Shells of Magellanic Penguin eggs averaged 0.81 mm without the egg membranes-at least 56% thicker than expected for bird eggs of similar mass. The calcium required for those thick eggshells cannot be supplied by normal food intake because females lay eggs during a fasting period. It is also unlikely that sufficient skeletal calcium can be mobilized. An alternative potential calcium source is mollusk shells. To determine whether female penguins were selectively ingesting calcium to form thick eggshells, we examined stomach contents of birds during the egg period (settlement, egg laying, and early incubation) and the post-egg period (late incubation and chick rearing). Both females and males were more likely to have mollusk shells in their stomachs during the egg period than during the post-egg period. However, females were much more likely than males to have shells in their stomachs during the egg period, whereas the proportions of males and females with mollusk shells did not differ in the post-egg period. Selective ingestion of mollusk shells by Magellanic Penguins, resulting in thick eggshells, appears to be an adaptive response that reduces egg breakage. /// Como la mayoría de las demás especies de pingüinos, Spheniscus magellanicus es un ave de tamaño corporal grande que incuba sus huevos por un período prolongado sobre sustratos duros y utiliza poco material de nido. Todas estas circunstancias podrían conducir a altas tasas de ruptura de huevos. Sin embargo, es raro que los huevos de S. magellanicus en Punta Tombo (Argentina) se rompan: entre 1984 y 2001, sólo el 2.6% de 10,023 huevos en nuestras áreas de estudio se rompieron o se rajaron. La mayoría de los huevos se rompieron en eventos poco usuales o catastróficos, principalmente peleas entre los pingüinos y tormentas de lluvia. Las bajas tasas de ruptura parecen ser debidas a los cascarones gruesos de los huevos. El grosor promedio del cascarón en S. magellanicus, sin incluir las membranas del huevo, fue de 0.81 mm, lo que es al menos un 56% más grueso de lo que se esperaría para huevos de aves de masa similar. El calcio necesario para formar estos cascarones gruesos no puede ser provisto por la tasa normal de ingestión de alimento porque las hembras ponen los huevos durante un período de ayuno. También es poco probable que sea posible movilizar suficiente calcio esquelético. Una fuente alternativa de calcio potencial son las conchas de moluscos. Para determinar si las hembras estaban ingiriendo calcio selectivamente para formar cascarones gruesos, examinamos los contenidos estomacales de aves durante el período de postura de huevos (establecimiento, postura e incubación temprana) y el período posterior a la postura (incubación tardía y crianza de los pichones). Fue más probable que los machos y las hembras tuvieran conchas de moluscos en el estómago en el período de postura que en el período posterior. Sin embargo, la probabilidad de tener conchas en el estómago fue mucho mayor en las hembras que en los machos durante el período de postura, mientras que las proporciones de hembras y machos con conchas en el estómago fueron similares en el período posterior a la postura. El cascarón grueso de los huevos de S. magellanicus, junto con la ingestión selectiva de conchas de moluscos, parece ser una respuesta adaptativa que reduce la ruptura de huevos.

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