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'In the Past We Were a Bit "Chamar"': Education as a Self- and Community Engineering Process in Northern India

Manuela Ciotti
The Journal of the Royal Anthropological Institute
Vol. 12, No. 4 (Dec., 2006), pp. 899-916
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/4092571
Page Count: 18
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'In the Past We Were a Bit "Chamar"': Education as a Self- and Community Engineering Process in Northern India
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Abstract

This article analyses the ideological uses of formal education in a community of Chamars (former 'Untouchables' or Dalits) in northern India. In particular, it focuses on the ways it is deployed for self- and community improvement. Education is especially needed to forge an alternative to the inherited, essentialized, and derogatory Chamar identity. Furthermore, recent anti-establishment political mobilization amongst the low castes in northern India has provided new impetus for accelerating identity change. In order to grasp the nature and extent of Chamar social transformation, I explore notions of the past, aspects of ritual, and folk theories of socialization. Drawing from these, an underlying protean self and community substance emerges in which the remaking of the present is tied to the remaking of the past. Against this backdrop, I show the contradictory nature of the effects of education. On the one hand, there is the constructed and shared 'educated' substance which acts as a unifying force amongst the Chamars vis-à-vis outsiders. On the other, education as an individualizing experience and related processes of upward mobility fragment the community body politic, leaving the 'liberating' effect of education embedded in the production of new inequalities. / L'article analyse les usages idéologiques d'une éducation formelle dans une communauté de Chamar (anciens Intouchables ou Dalits) du nord de l'Inde, et notamment sur ses modes de déploiement dans le but d'améliorer les individus et la communauté. L'éducation est en particulier nécessaire pour offrir une échappatoire à l'identité chamar héréditaire, intégrée et péjorative. En outre, la récente mobilisation politique contre l'establishment parmi les basses castes dans le nord de l'Inde a donné un nouvel élan à ce changement d'identité. Pour comprendre la nature et l'étendue de la transformation sociale des Chamar, l'auteur explore les notions du passé, les aspects du rituel et les théories populaires de la socialisation. À partir de là, on voit émerger une substance sous-jacente, protéiforme, du « soi » et de la communauté, dans le cadre de laquelle la reconstruction du présent est liée à celle du passé. Dans ce cadre, l'auteur montre que les effets de l'éducation sont contradictoires. D'une part, il y a la substance « éduquée », construite et partagée, qui agit comme une force unificatrice parmi les Chamar face au monde extérieur. D'autre part, l'éducation, en tant qu'expérience individualisante, et les processus connexes de mobilité verticale désagrégent le corps politique de la communauté, de sorte que l'effet « libérateur » de l'éducation se trouve incorporé dans la création de nouvelles inégalités.

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