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L'ETIOPIA NELLA STAMPA DEL PRIMO CINQUECENTO

RENATO LEFEVRE
Africa: Rivista trimestrale di studi e documentazione dell'Istituto italiano per l'Africa e l'Oriente
Anno 20, No. 4 (DICEMBRE 1965), pp. 345-369
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/41852345
Page Count: 25
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L'ETIOPIA NELLA STAMPA DEL PRIMO CINQUECENTO
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Abstract

A la fin du Moyen-Age, l'Ethiopie chrétienne, assiégée par les Musulmans et trop souvent identifiée avec le fabuleux royaume de Prêtre Jean, demeurait à peu près inconnue, hormis les quelques bribes d'information rapportées par des voyageurs en grande majorité italiens et par des pèlerins éthiopiens qui, non sans courir de gros risques, se rendaient à Jérusalem et à Rome. Grâce à ces pèlerins, l'allemand Potken pouvait apprendre quelque peu la langue éthiopienne, ce qui devait, par la suite, lui permettre de faire imprimer à Rome, dès 1513, un texte en caractères éthiopiens. Suivirent les Portugais, naturellement portés, dans le cadre de leur expansion dans les terres proches de l'Océan Indien, à briser l'isolement séculaire de l'Ethiopie et à nouer des rapports directs dans l'illusion d'obtenir l'alliance du très puissant Roi des Rois contre les infidèles. On retrouve l'écho de ces relations dans quelques publications (dont celles du florentin Andrea Corsali et du portuguais Damiens de Goes), qui révèlent aux savants européens une Ethiopie très différente des fantaisies moyennageuses. Quoi que l'empire légendaire de Prêtre Jean demeure toujours l'objet de fabulations diverses (telle l'histoire d'Astolphe en vol rapportée par Arioste), c'est au cours de ces premières décennies du XVIème siècle que prend son essor une abondante et fort intéressante littérature historique, politique et religieuse sur l'Abyssinie, cette littérature même qui servira à étayer les modernes études éthiopiennes. At the close of the Middle Ages, Christian Ethiopia was still identified with the fabulous Kingdom of Prester John, entirely surrounded by Moslem Countries, and was almost totally unknown except for the scanty and fragmentary information gathered by (European) travellers, mainly Italians, and from Abyssinian pilgrims who pushed, not without risk, as far as Jerusalem and Rome. It is from such pilgrims that Potken, a German, learnt the first rudiments of their language and was thus able to publish in Rome, as early as 1513, a printed text in Abyssinian characters. Later the Portuguese, in the course of their expansion in the Indian Ocean, broke Ethiopia's isolation, which had lasted many centuries, and established direct contacts with that Country, in the delusion of gaining her powerful alliance against the Infidels. Such conctacts are reflected in a few printed publications, including those by the Florentine navigator Andrea Corsali and by Damiano de Goes, a Portuguese, which contributed to reveal to European scholars a quite different Ethiopia from the mediaeval day-dreams. Although the legendary kingdom of Prester John was still the subject of fabulous reports — such as Ariosto's fanciful story of Astolfo's flight — the first quarter of the XVI Century saw the beginning of an abundant and interesting historical, political and religious littérature on Abyssinia, which was to be the basis for modern Ethiopie studies.

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