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L'ESSOR DE L'INDIVIDUALISME : LA SAISIE DE L'ÂGE DANS LE BAILLIAGE DE CAEN AU XVIII e SIÈCLE

Jean-Pierre Lethuillier
Annales historiques de la Révolution française
No. 280 (Avril-Juin 1990), pp. 249-270
Published by: Armand Colin
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/41914110
Page Count: 22
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L'ESSOR DE L'INDIVIDUALISME : LA SAISIE DE L'ÂGE DANS LE BAILLIAGE DE CAEN AU XVIII
          e
          SIÈCLE
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Abstract

Cette étude est fondée sur l'exploitation d'un échantillon de plus de 2000 témoignages recueillis des années 1660 à la Révolution dans les archives du bailliage criminel de Caen pour sa partie rurale. Source précieuse puisque ces témoins sont sollicités de décliner leur âge : le propos étant en l'occurrence de mesurer les progrès de la prise de conscience individuelle et par là même le tournant qui s'effectue dans les mentalités à partir d'une saisie de plus en plus précise du temps de la vie personnelle. Là ou l'attrait des chiffres ronds, et l'importance des erreurs est très sensible initialement, on apprécie la précision croissante au fil du XVIIIe siècle, et l'on en mesure les modalités suivant les groupes sociaux, en tenant compte des différents paramètres (l'âge réel, le degré d'alphabétisation) qui permettent d'apporter des modulations précises à un constat dont l'importance va bien au-delà d'une précision anecdotique, puisqu'il dévoile la ruine d'un système d'évaluation de l'âge, sans doute très ancien, fondé sur l'approximation. A partir de 1760 les Normands « entrent dans un univers où le nombre est roi », exprimant une nouvelle conscience d'être et d'inscrire sa propre vie dans le temps. This study is based on the use of a sampling of more than two thousand testimonies collected from the years 1660 to the Revolution in the archives of the criminal baillage of Caen concerning the rural areas. Especially precious source material because the witnesses were asked to state their age: the project has therefore aimed to measure the progress made in the domain of the individual's selfawareness and thereby to underline the turning point which appeared in mental attitudes through a clearer and clearer comprehension of time on the level of the individual's life-span. After the period in which round figures and large areas of error were the rule, a growing precision appeared throughout the Eighteenth Century. The author measures the forms of this transformation in different social groups and takes into account various factors (actual age, the degree of alphabetization); this makes it possible to come to a conclusion which goes well beyond the history of a single detail since it unveils the disappearance of a whole system of age evaluation, doubtless very ancient, based on approximation. After 1760, the Normans "entered the universe in which the number is king", thus expressing a new conscienciousness of being and writing down one's own life-span in terms of time.

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