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Edgar Allan Poe and the Literary Tradition of Lunar Speculation (Edgar Allan Poe et la tradition littéraire de spéculation sélénite)

Maurice J. Bennett
Science Fiction Studies
Vol. 10, No. 2, Science Fiction in the Nineteenth Century (Jul., 1983), pp. 137-147
Published by: SF-TH Inc
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/4239545
Page Count: 11
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Edgar Allan Poe and the Literary Tradition of Lunar Speculation (Edgar Allan Poe et la tradition littéraire de spéculation sélénite)
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Abstract

Maurice J. Bennett. Edgar Allan Poe et la tradition littéraire de spéculation sélénite.-Le récit d'Edgar Poe sur un voyage imaginaire à la Lune, "Aventure sans pareille d'un certain Hans Pfaall," est précurseur de toutes les oeuvres contemporaines de SF qui content des aventures astronautiques. L'exactitude scientifique et technologique que souligne la note ajoutée à l'édition de 1840, a contribué à la formulation des intérêts thématiques et narratifs du genre. Ces critères ont leur origine dans le désir de Poe de séparer son conte de ceux qui précédaient et de mettre en valeur l'originalité et la supériorité de sa propre tentative. En même temps, Poe signalait l'existence d'une tradition littéraire du voyage à la Lune et dirigeait l'attention du lecteur vers les oeuvres les plus exemplaires de cette tradition. Les prétentions d'un écrivain à l'originalité et sa critique des oeuvres qu'il regarde comme rivales sont toujours suspectes. Le présent essai examine les oeuvres que Poe reconnaissait comme précurseurs de son histoire et celles qui semblent pertinentes pour la détermination du degré d'innovation de Poe et de ses dettes envers ses prédécesseurs. Sur le visage qui apparaît dans le croissant de la lune (1er siècle Ap. J.-C.) de Plutarque; l'Histoire véritable (2ième siècle Ap. J.C.) de Lucien de Samosate; Somnium, Sive Astronomia Lunaris (1634) de Johann Kepler; The Man in the Moone (1638, 1640) de John Wilkins; L'Autre monde (1650-57) de Cyrano de Bergerac; et A Voyage to the Moon (1827) de George Tucker-toutes ces oeuvres participent aux conventions narratives et thématiques qui, bien que modifiées et camouflées, sont aussi parties intégrantes de "Hans Pfaall". Parmi ces conventions, on trouve l'emploi de la "science" et de l'analogie logique pour l'exploration imaginative du cosmos interplanétaire; la Lune comme position avantageuse pour analyser la vie intellectuelle et sociale de la Terre; et la distinction, si notable dans la note de "Hans Pfaall", entre la rationalité supérieure du texte postérieur et les imperfections de ses précurseurs. L'innovation importante de ce conte de Poe n'est point la vraisemblance ni la plausibilité dont il se vante, mais l'objet et le motif du voyage de son héros. Toutes les oeuvres qui précèdent "Hans Pfaall" s'intéressent aux questions publiques-l'état de la science, la philosophie, les moeurs. Mais Hans Pfaall s'enfuit précisément pour échapper à ces choses qui lui sont devenues insupportables. Il découvre ainsi un projet secret, le projet romantique d'échanger les soucis quotidiens pour la liberté imaginative. Symboliquement, Pfaall dépasse les bornes de la réalité terrestre pour atteindre à une existence au-delà de l'espace et du temps. Dans son conte, Poe a combiné la science et le mysticisme que des critiques comme Samuel R. Delany regardent comme l'empreinte même de la SF. /// Edgar Allan Poe's short story about a fictive voyage to the Moon, "The Unparallelled Adventure of One Hans Pfaall," is the precursor of all contemporary SF works recounting astronautical adventures. The scientific and technological exactitude underscored in the note Poe added to the 1840 edition has contributed to the formulation of the thematic and narrative concerns of the genre. Such concerns derive from Poe's desire to differentiate his tale from those which preceded it and to signal the originality and superiority of his own effort. At the same time, he points to the existence of a literary tradition of lunar voyages and directs the reader's attention to the most exemplary works in that tradition. An author's pretensions to originality and his critique of writers whom he regards as rivals must always be suspect. Accordingly, I examine not only the texts which Poe acknowledges as precursors of "Hans Pfaall" but also others which seem pertinent for determining his literary debts and his degreee of innovativeness. Plutarch's On the Face Appearing within the Orb of the Moon (1st century A.D.), Lucian's A True History (2nd century A.D.), Kepler's Somnium (1634), Francis Godwin's The Man in the Moone (1638), Wilkins's The Discovery of a World in the Moon (1638, 1640), Cyrano's L'Autre monde (1650-57), and George Tucker's A Voyage to the Moon (1827)-these all partake of narrative and thematic conventions which are also integral to "Hans Pfaall," albeit displaced and camoflaged in it. Among those conventions are the use of "science" and analogical logic for the imaginative exploration of the cosmos, for analyzing the intellectual and social life of Earth from the vantage point of the Moon, and for distinguishing (as Poe's endnote makes clear) the superior rationality of "Hans Pfaall" from the imperfections of its forebears. The important innovation in this story of Poe's lies not in the verisimilitude or the plausibility which he vaunts, but in the object and motive of his hero's voyage. All the works which came before "Hans Pfaall" concerned themselves with public questions: with the state of science, with philosophy, with manners and mores. Pfaall, however, flees precisely to escape from these things, which to him have become insupportable. His story thus discovers a secret project: the Romantic one of exchanging quotidien cares for imaginative freedom. He symbolically transcends the limits of terrestrial reality and achieves an existence beyond space and time. In his tale, Poe has fused science and mysticism in the way that critics like Samuel R. Delany regard as characteristic of SF.

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