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Journal Article

Samuel Madden's "Memoirs of the Twentieth Century" ("Memoirs of the Twentieth Century" de Samuel Madden)

Paul Alkon
Science Fiction Studies
Vol. 12, No. 2 (Jul., 1985), pp. 184-201
Published by: SF-TH Inc
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/4239683
Page Count: 18
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Samuel Madden's "Memoirs of the Twentieth Century" ("Memoirs of the Twentieth Century" de Samuel Madden)
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Abstract

Les "Memoirs of the Twentieth Century" de Samuel Madden, première oeuvre de fiction écrite en prose située dans un temporel déterminé, est une satire et non pas de la science fiction. Néanmoins, cette oeuvre offre un excellent témoignage sur les origines de la science fiction. Bien que la satire de Madden ne soit pas réussie, le cadre de sa narration-des documents transportés du 20ème siècle au 18ème siècle-est de bien des façons plus conforme à la fiction futuriste que l'idée d'envoyer un narrateur dans l'avenir, procédé utilisé pour la première fois par Louis-Sébastien Mercier dans son oeuvre utopique, L'An 2440 "Memoirs of the Twentieth Century" propose une hypothèse formaliste en vue de compléter les théories de Aldiss, Suvin et autres concernant les conditions sociales qui ont permis aux récits du futur de devenir un genre canonique à la fin du 18ème siècle. En plus des révolutions industrielles et politiques qui ont conduit les écrivains à rechercher des façons nouvelles d'exprimer (ou d'amorcer) le changement en le décrivant à partir d'un lieu privilégié dans l'avenir, le monde littéraire anglais du 18ème siècle est reconnu pour avoir encouragé les expériences formelles; tout particulièrement et dans un but satirique, la création de parodies de genres en vogue qui parfois donnait lieu à la naissance de nouvelles formes très acceptables. Tout comme The Beggar's Opera a conduit à la comédie musicale, la tentative moins percutante de Madden de parodier l'histoire en écrivant une chronique de l'avenir a permis la création d'un genre nouveau, l'histoire du futur, dont l'influence aurait été plus grande si Madden n'avait pas entravé la diffusion de son livre. Madden a aussi souligné l'importance esthétique de ce type de transformation provoqué par la science dans le cadre des normes du probable; déjà en 1733, d'étonnantes découvertes scientifiques avaient inversé les rapports admis entre le plausible et le vraisemblable quant aux manifestations de futurs probables accentuant ainsi le non-plausible apparent comme jauge de la vraisemblance appliquée aux écrits futuristes. /// The first work of prose fiction set in a chronologically specified future, Samuel Madden's "Memoirs of the Twentieth Century" (1733), is satire, not SF, but nevertheless provides excellent evidence about the origins of SF. Although Madden's satire fails, the framework of his narrative-documents transported backwards in time from the 20th to the 18th century-is in many ways better for futuristic fiction than the idea of transporting a narrator forward to the future, a device first used in Louis Sébastien Mercier's more influential utopia L'An 2440 (1771). "Memoirs of the Twentieth Century" suggests a formalist hypothesis to supplement the theories of Aldiss, Suvin, and others about social conditions that made tales of the future an accepted genre by the end of the 18th century. In addition to industrial and political revolutions that led writers to seek novel ways of depicting (or inducing) change by describing it from a future vantage-point, the literary scene in 18th-century England was distinctive for its encouragement of formal experimentation, especially creation for satiric purposes of works that parodied existing genres and in the process sometimes created viable new forms. Just as The Beggar's Opera led to the musical comedy, Madden's less influential attempt to parody history by writing a chronicle of the future resulted in creation of a viable new genre, the future history, that might have spread more quickly had Madden not suppressed his book. Even more significantly, Madden also noted the aesthetic importance to that genre of a transformation induced by science in accepted standards of probability: astonishing scientific discoveries had by 1733 reversed the accepted connections between plausibility and verisimilitude when thinking about possible future developments, thus placing a premium in futuristic fiction upon apparent implausibility as the test of verisimilitude.

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