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Ant species that protect figs against other ants: Result of territoriality induced by a mutualistic homopteran

Alain DEJEAN, Thierry BOURGOIN and Marc GIBERNAU
Écoscience
Vol. 4, No. 4 (1997), pp. 446-453
Published by: Taylor & Francis, Ltd.
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/42902390
Page Count: 8
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Ant species that protect figs against other ants: Result of territoriality induced by a mutualistic homopteran
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Abstract

Hymenoptera pollinators and figs (ripe or unripe) of Ficus vallis-choudae are protected from the predatory activity of myrmicine ants (Atopomyrmex mocquerisi; Crematogaster clariventris; Cremato gaster sp.) by other ants (Camponotus acvapimensis and Camponotus brutus; Formicinae) who attack neither unripe figs nor the pollinator. On trees occupied by Atopomyrmex and Crematogaster, and on trees invaded by columns of workers after recruitment by scouts, the predatory activity begins when the fig wasps emerge. Then, the ants attack unripe figs (asynchronization in ripeness), destroying whole figs of certain trees. The male function of the trees through pollen dispersal by fig wasps is, therefore, severely reduced, while the female function (seed dispersal) is affected only on unripe figs before fig wasp emergence. We recorded 13 ant species on the 73 Ficus vallis-choudae of the Batchenga savanna (Cameroon) studied, but only the five previously cited species were able to occupy an entire fig tree. The three Myrmicinae which have a status of dominant (large colony size; strong territoriality vis-à-vis other dominant species; can tolerate non-dominant species) tended scale insects. Both Camponotus species (and the eight other ant species) are non-dominant (small colony size), but are able to occupy a whole tree under certain conditions (here, when they tend the tettigometrid Hilda undata) and to be territorial. Their status corresponds, therefore, to that of sub-dominant. Tests of aggressiveness showed that each ant species is aggressive towards alien conspecifics. C. brutus individuals were tolerated on fig trees occupied by Atopomyrmex mocquerisi or by Crematogaster clariventris, while workers of both latter species, who do not tolerate one another, were not tolerated on fig trees occupied by C. brutus. In this situation, the cost-benefit for the trees depends on the ant species that occupies their foliage; C. brutus, when tending tettigometrids, is advantageous. There is, therefore, an indirect influence of the tettigometrids on the production of fig pollinating wasps and seeds. Chez Ficus vallis-choudae, les figues, matures ou non, et leurs hyménoptères pollinisateurs sont protégés de l'activité prédatice de la part de trois espèces de fourmis Myrmicinae (Atopomyrmex mocquerisi; Crematogaster clariventris; Crematogaster sp.) par d'autres fourmis (Camponotus acvapimensis et Camponotus brutus; Formicinae) qui, elles, ne s'attaquent ni aux figues non matures, ni aux pollinisateurs. L'action prédatrice des Atopomyrmex et des Crematogaster débute à l'émergence des pollinisateurs et sétend sur des figuiers qu'elles n'occupent pas grâce à la formation de colonnes recrutées par des ouvrières éclaireuses. Ensuite, elles attaquent les figues moins mûres (asynchronie dans la maturation), toutes les figues d'un arbre pouvant être détruites. La fonction mâle de l'arbre est donc sévèrement réduite via la prédation des pollinisateurs. La fonction femelle est moins affectée, les figues, au moment de l'émergence des pollinisateurs ayant des graines matures. Nous avons recensé 13 espèces de fourmis sur les 73 Ficus vallis-choudae étudiés dans la savane de Batchenga (Cameroun), mais uniquement les cinq espèces citées ci-haut peuvent occuper un figuier entier. Les trois Myrmicinae sont des « dominantes » (grosses colonies; forte territorialité contre les autres dominantes; peuvent tolérer des « non-dominantes » ) qui exploitent des cochenilles. Les deux Camponotus (ainsi que les huit autres espèces) appartiennent au lot des « non-dominantes » (petites colonies), mais dans certaines situations (ici, lorsqu'elles exploitent le Tettigometridae Hilda undata) elles peuvent aussi occuper un arbre entier et en défendre l'accès. On les qualifie alors de « sub-dominantes » . Des tests d'agressivité ont permis de montrer que chaque espèce est agressive vis-à-vis d'ouvrières étrangères conspécifiques, que les ouvrières de Camponotus brutus sont tolérées sur les figuiers occupés par Atopomyrmex mocquerisi ou par Crematogaster clariventris, alors que les ouvrières de ces deux espèces, qui ne se tolèrent pas entre elles, ne sont pas tolérées sur les figuiers occupés par Camponotus brutus. Dans ces conditions, le rapport coût/bénéfice pour l'arbre dépend de l'espèce de fourmi qui l'occupe, Camponotus brutus étant l'espèce avantageuse, grâce à l'exploitation des tettigomètres. En conséquence, il y a une influence indirecte du tettitogomètre sur la production d'insectes pollinasiteurs et de graines.

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