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The Reproductive Behaviour of the Zebra Finch (Poephila guttata), with Special Reference to Pseudofemale Behaviour and Displacement Activities

Desmond Morris
Behaviour
Vol. 6, No. 4 (1954), pp. 271-322
Published by: Brill
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/4532800
Page Count: 52
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The Reproductive Behaviour of the Zebra Finch (Poephila guttata), with Special Reference to Pseudofemale Behaviour and Displacement Activities
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Abstract

The Zebra Finch (Poephila guttata) is a small Australian Ploceid which is ideal for the laboratory study of bird behaviour. Its attacking, fleeing, threatening and submissive behaviour are described and discussed. In this species there is no elaborate code of signals involved in this behaviour. Most disputes are settled mainly by actual fighting. This species builds a domed nest with a side entrance, the material for which is collected by the male. A special ceremony exists which apparently serves to strengthen the relationship between a pair in relation to a particular nest or nest-site. The pre-copulatory behaviour is described and analysed. The courtship of the male consists of an upright pivoting dance, during which it always sings and advances towards the female. The courtship of the latter takes the form of a horizontal body posture accompanied by a rapid quivering of the tail. The courtship of both sexes involves the three conflicting drives of attacking, fleeing and mating. In different species, the relative importance of these three drives will vary. In the Zebra Finch, the main conflict in pre-copulatory behaviour is between fleeing and mating. The female is more active than the male in incubating and rearing the young. The nestling possess brightly marked mouths which presumably facilitate feeding by the parents in the dark nest. Under certain circumstances, males were seen to perform the female courtship display and occasionally females responded with male behaviour, resulting in the occurrence of reversed mountings. The possible causation of this behaviour is discussed. It appears that the pseudofemale behaviour of the male is caused by strong sexual thwarting (as a result of the unresponsiveness of the female) in combination with the arousal of the drive to flee. Displacement activities which occur in this species are enumerated and described. They include various comfort movements, sleep, feeding, mounting, foodbegging and nest-building. Some of these occur as True, and other as Apparent, Alternative Displacement Activities. In the case of displacement beak-wiping it is possible to analyse accurately the differences between the displacement activity and its autochthonous form. There are differences in orientation, amplitude, velocity, and in the number of wipes per wiping-bout. This last difference is analysed quantitatively. Various other aspects of the reproductive behaviour are briefly mentioned, particularly the nature of territory and the strength of the pair-bond. The family Ploceidae show many degrees of socialisation and the defence of the territory by the Zebra Finch is often spasmodic, except when actually rearing young. The occurrence of attempted "rape", when a new female is introduced, is discussed and the durability of the pair-bond after separation is investigated. A Redirection Activity is recorded, namely redirected mounting. A possible reason for the complexity of the markings of the Zebra Finch is discussed. Many of the component markings of the species are shared with various other Australian Grassfinches, and the demands of specificity can only be met by a unique combination of a number of these markings. /// L'espèce utilisée est Poephila guttata (Zebra Finch), un petit oiseau australien de la famille des Ploceidés. Cette espèce est très commode pour l'étude du comportement au laboratoire. Son comportement de fuite, son comportement agressif, de menace et de soumission, sont décrits et discutés. Dans ce cas cette espèce n'a pas un code compliqué de signaux. En general, la plupart des disputes sont arrangés par des vraies batailles. Cette espèce construit un nid en forme de dôme, avec une entrée laterale. Des matériaux pour le nid sont assemblés par le mâle. Il y a une cérémonie particulière qui semble servir à affermir le rapport entre le couple et le nid ou le terrain du nid. Le comportement nuptial est décrit et analysé. Dans sa parade nuptiale, le mâle, chantant continuellement, danse en faisant pivoter son corps verticalement et en s'avançant vers la femelle. La parade nuptiale de la femelle consiste en une attitude horizontale accompagnée d'un tremblement rapide de la queue. Le comportement nuptial des deux sexes entraîne le conflit de trois impulsions antagonistes; les impulsions de combat, de fuite et d'accouplement. L'importance relative de ces trois impulsions varie suivant les espèces. Chez le "Zebra Finch", le conflit principal dans le comportement nuptial se trouve entre l'impulsion d'accouplement et l'impulsion de fuite. L'incubation et le soin des petits sont le plus souvent effectués par la femelle. L'intérieur des becs et les langues des poussins portent des taches brillantes qui aident les parents à les nourrir dans le nid obscur. Dans certaines circonstances on a observé un mâle manifestant le comportement nuptial d'une femelle, et parfois, des femelles ont manifesté le comportement nuptial du mâle. Il en est résulté que le couple a pris sa position à revers pour l'accouplement. Il semble que ce comportement "pseudo-femelle", exécuté par le mâle, survient quand il essuie un fort échec sexual par suite de la frigidité de la femelle, allié avec la stimulation de l'impulsion de fuite. Des activités de substitution sont énumérées, et décrites, elles comprennent diverses mouvements de réconfort, le sommeil, l'alimentation, la demande de nourriture et la construction du nid. Lorsque l'activité de substitution prend la forme de coups de bec il est possible d'analyser exactement les différences entre l'activité de substitution et sa forme autochtone; ce sont des différences dans l'orientation, l'amplitude, la vitesse et le nombre des coups de bec; cette dernière différence est analysée quantitativement. Divers autres aspects dans le comportement sexuel du "Zebra Finch" sont brièvement relatés. L'observation d'une tentative de viol après l'introduction d'une nouvelle femelle est discutée ainsi que la durée des liens entre un couple après une séparation. Une explication de la complexité des taches du "Zebra Finch" est aussi discutée, la plupart des taches composant la livrée existent chez d'autres Erythrurés australiens, la spécificité nécessaire ne peut donc être obtenue que par une combinaison unique d'un certain nombre de ces taches.

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