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Aspects of Necrophoric Behavior in the Red Imported Fire Ant, Solenopsis invicta

Dennis F. Howard and Walter R. Tschinkel
Behaviour
Vol. 56, No. 1/2 (1976), pp. 157-180
Published by: Brill
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/4533717
Page Count: 24
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Aspects of Necrophoric Behavior in the Red Imported Fire Ant, Solenopsis invicta
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Abstract

Removal of dead ants from the nest (necrophoric behavior) is released solely by contact chemical cues in the fire ant, Solenopsis invicta Buren. Exhaustively extracted corpses do not release necrophoric behavior, but the extracts do when applied to filter paper bits. The necrophoric releaser is absent at death but appears rapidly and reaches a plateau within about an hour. The rate of signal appearance is identical in heat and freeze killed workers, implying a non-enzymatic origin. There is no specialized caste or size of worker which carries out necrophoric labor. In the field, in the absence of slope, corpse-bearing workers head outward from the nest on random radii and drop their corpses at unpredictable distances, making refuse piles rare. There is a positive relationship between slope and the presence of refuse piles, and these are located downhill from the mound. When the headings of necrophoric workers were measured in circular arenas in the lab, the only potential orientational cue (tested: landmarks, light, 5°, 10°, 15° slope) which resulted in non-random distribution of headings was slope. The concentration of the headings was a direct function of the slope and seemed to plateau at about 15°. Corpse-bearing ants show stereotyped behavior upon encountering refuse piles and adding their burden to it. Chemical stimuli probably issuing from the feces in the refuse pile bring about the end of necrophoric behavior and maintain the refuse pile. These chemical cues, as also those initiating necrophoric behavior, must be contacted to be effective. /// Die Entfernung toter Feuer-Ameisen (Solenopsis invicta Buren) aus dem Nest (nekrophorisches Verhalten) wird nur durch kontakt-wirkende chemische Signale ausgelöst. Völlig extrahierte Ameisenkörper lösen kein nekrophorisches Verhalten aus, aber der Extrakt auf Filtrierpapierstückchen hat diese Wirkung. Der nekrophorische Auslöser fehlt beim Tode, erscheint aber rasch danach und erreicht in einer Stunde eine obere Grenze. Das auslösende Signal erscheint gleich schnell in durch Hitze oder Kälte getöteten Tieren und deutet auf nicht-enzymatische Erzeugung des Signales. Nekrophorische Arbeit scheint nicht auf bestimmte Arbeitergrössen spezialisiert zu sein. Im freien Gelände, in der Abwesenheit von Bodenneigung orientieren sich die nekrophorischen Arbeiterinnen auf zufällige Himmelsrichtungen und legen die toten Ameisen in verschiedenen Entfernungen nieder, sodass Haufen von toten Ameisen selten entstehen. Die Anwesenheit von Totenhaufen steht in direktem Verhältnis zu der Bodenneigung, und solche Haufen sind meistens bergab von dem Nest. Messungen an der Orientierung von nekrophorischen Arbeiterinnen in kreisförmigen Arenas im Laboratorium zeigten, dass nur die Bodenneigung (geprüft wurden: Licht, Formen, 5°, 10°, 15° Bodenneigung) eine nicht-zufällige Verteilung von Richtungen erzeugte. Die nekrophorischen Richtungen konzentrierten sich bergab und der Grad der Konzentration schien bei 15° einen Grenzwert zu erreichen. Nekrophorische Arbeiterinnen zeigten stereotypisches Verhalten wenn sie mit Totenhaufen Kontakt machten und ihre Last dazu legten. Chemische Reize, die wahrscheinlich von den Auswurfstoffen in den Totenhaufen entstehen, beenden das nekrophorische Verhalten, und erhalten und vergrössern den Totenhaufen. Diese beendenden chemischen Reize, sowie auch die Reize die nekrophorisches Verhalten anfangs auslösen, sind nur durch Kontakt wirksam.

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