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Standardized Ecological Classification for Mesoscale Mapping in the Southwestern United States

Patrick J. Comer and Keith A. Schulz
Rangeland Ecology & Management
Vol. 60, No. 3 (May, 2007), pp. 324-335
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/4540825
Page Count: 12
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Standardized Ecological Classification for Mesoscale Mapping in the Southwestern United States
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Abstract

Standardized ecological classification units form the foundation for effective data collection, assessment, and reporting on ecosystems. Attempts at regional land cover mapping often falter on this point or struggle along inefficiently. Over the past decade, NatureServe has worked with the Gap Analysis Program and others to map existing vegetation using the US National Vegetation Classification (US-NVC). US-NVC is a system of hierarchical structure and rules that are designed to provide a national classification of existing vegetation. Experience has demonstrated the need to develop map units at conceptual scales intermediate between the narrowly specific alliance (floristic) and the broadly generalized formation (physiognomic) levels of the US-NVC. NatureServe defined over 630 "mesoscale" vegetation-based units that are described across the lower 48 United States. These mesoscale classification units, which we term "terrestrial ecological systems," are described using multiple plant communities that tend to co-occur based on recurrent similarities in environmental setting and ecological dynamics. By integrating environmental setting and ecological processes with vegetation into the concept of each unit, this classification system lends itself to biophysical modeling and robust characterization of wildlife habitat. These units apply well to land cover mapping and may be augmented with modifiers for specific variants in composition and structure resulting in robust, standardized maps. Regional-scale mapping of "near-natural" land cover was completed by the Southwest Regional Gap Analysis Project using 109 ecological system units, currently the most detailed regional land cover map of its kind. Terrestrial ecological system units provide a direct, systematic link to the US National Vegetation Classification and may also provide a useful framework for integration with ecological site concepts and descriptions. /// Clasificaciones ecológicas forman la fundación para la recolección de datos, evaluación, y reportaje sobre el estado de los ecosistemas. Por falta de clasificaciones adecuadas, el mapeo de cobertura natural y proyectos regionales relacionados carecen de eficacia. Durante la década pasada, NatureServe ha trabajado junto con el Gap Analysis Program y con otras agencias en los Estados Unidos para mapear la vegetación existente usando la Clasificación Nacional de Vegetación de los Estados Unidos (US-NVC). El US-NVC es un sistema jerárquico de reglas para la descripción de vegetación actual. Esta experiencia ha demostrado la necesidad de desarrollar unidades de mapeo con escalas conceptuales intermedias entre los niveles mas preciso de "Alianza" (de composición) y mas general de "Formación" (de fisonomía) del US-NVC. La clasificación de unidades se llama "sistemas ecológicos terrestres" de NatureServe define mas de 630 unidades de "escala-intermedia" y se base en patrones naturales de la vegetación existente en los 48 estados contiguos de Los Estados Unidos. Los sistemas ecológicos se describen como múltiples comunidades de plantas que tienen tienden a ocurrir juntas en ambientes recurrentes y/o con similares dinámicas ecológicas. Debido a la integración de ambientes caracteristicos con los patrones de vegetación dentro del concepto de cada unidad, este sistema de clasificación se presta para el modelaje utilizando variables bio-físicas, y para la caracterización de hábitats de la vida silvestre. Estas unidades son fácilmente aplicables al mapeo de cobertura natural y se pueden aumentar usando modificadores que reflejan variantes específicas de composición y estructura, lo que resulta en mapas robustos y estandardizados. El mapeo de cobertura natural fue realizado para todo el suroeste de los Estados Unidos por el Proyecto Southwest Regional Gap Analysis cartografiando 109 unidades de sistemas ecológicos, actualmente este mapa es el más detallado entre los mapas existentes de cobertura natural a escala regional. La clasificación de sistemas ecológicos terrestres provee una conexión directa y sistemática a la Clasificación Nacional de Vegetación de los Estados Unidos y también podría facilitar un contexto muy útil para la integración con otros conceptos de clasificación ecológica producidos por el gobierno federal de los Estados Unidos.

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