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Learning Words from Context

William E. Nagy, Patricia A. Herman and Richard C. Anderson
Reading Research Quarterly
Vol. 20, No. 2 (Winter, 1985), pp. 233-253
Published by: Wiley on behalf of the International Literacy Association
DOI: 10.2307/747758
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/747758
Page Count: 21
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Learning Words from Context
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Abstract

School children appear to increase their vocabularies by thousands of words per year. Many have hypothesized that a large proportion of this growth occurs through incidental learning from written context. However, experimental research has until now failed to provide unequivocal support of this hypothesis. The present study attempted to determine whether students do acquire measurable knowledge about unfamiliar words while reading natural text. Fifty-seven eighth-grade students of average and above average reading ability read either an expository or a narrative text about 1,000 words in length. After reading, subjects completed two vocabulary assessment tasks on 15 target words from each passage (thus serving as controls for the passage not read), an individual interview and a multiple-choice test, both designed to tap partial knowledge of word meanings. Results of within-subject, hierarchical regression analyses showed small but statistically reliable gains in word knowledge from context. Tentative extrapolations from the results and current estimates of the volume of children's reading lead us to believe that incidental learning from context accounts for a substantial proportion of the vocabulary growth that occurs during the school years. /// [French] Les écoliers semblent augmenter leur vocabulaire de milliers de mots par an. Nombreux sont ceux qui ont pour hypothèse qu'une large proportion de cette croissance intervient grâce à une acquisition accidentelle à partir d'un contexte écrit. Cependant, la recherche expérimentale n'a pas pu jusqu'à présent fournir un soutient univoque à cette hypothèse. L'étude présente essaie de déterminer si les élèves acquièrent en fait des connaissances mesurables sur les mots qui ne leur sont pas familiers au cours de la lecture de textes naturels. Cinquantesept élèves de quatrième à compétence de lecture moyenne et au-dessus de la moyenne ont lu un texte d'exposition ou de narration d'environ 1000 mots. Après la lecture, les sujets ont complété deux tâches d'évaluation de vocabulaire sur 15 mots cibles à partir de chaque passage (servant ainsi de contrôles pour le passage non lu), un entretien individuel et un test à choix multipes, désignés à aborder la connaissance partielle des significations de mots. Les résultats des analyses de régression hiérarchique de sujet unique ont montré des gains moindres mais statistiquement sûrs en connaissance de mots à partir d'un contexte. Des extrapolations d'essai à partir des résultats et des calculs courants du volume de lecture chez les enfants nous ont menés à croire que la lecture accidentelle à partir d'un contexte compte pour une proportion substantielle de la croissance du vocabulaire qui a lieu au cours des années scolaires. /// [Spanish] Al parecer, alumnos incrementan su vocabulario con miles de palabras cada año. Muchos han avanzado la hipótesis que una gran proporción de este incremento ocurre por medio de aprendizaje incidental del contexto escrito. No obstante, investigación experimental no ha provisto evidencia irrefutable para esta hipótesis. Este estudio trató de determinar si los alumnos adquieren conocimiento medible de palabras desconocidas durante la lectura de textos normales. Cincuenta y siete alumnos de octavo grado, de habilidad normal y superior en lectura, leyeron un texto descriptivo o narrativo, de approximadamente 1000 palabras. Después de la lectura, los alumnos completaron 2 actividades de evaluación de vocabulario sobre 15 palabras específicas de cada pasaje (sirviendo así como control de los pasajes no leídos), una entrevista individual y un test de elección múltiple, ambos diseñados para descubrir conocimiento parcial de significado de palabras. Los resultados por individuo, utilizando análisis de jerarquía de regresión, mostraron pequeño pero estadísticamente fiable progreso en el conocimiento de palabras por medio de contexto. Extrapolaciones tentativas de los resultados y cálculos presentes del volumen de lectura de alumnos, nos llevan a deducir que aprendizaje incidental del contexto da cuenta de una proporción considerable del incremento de vocabulario que ocurre durante los años escolares.

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