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Paradoxes (And Orthodoxies) of Assimilation

Rubén G. Rumbaut
Sociological Perspectives
Vol. 40, No. 3, Immigration and Incorporation (1997), pp. 483-511
Published by: Sage Publications, Inc.
DOI: 10.2307/1389453
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/1389453
Page Count: 29
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Paradoxes (And Orthodoxies) of Assimilation
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Abstract

The concept of assimilation, whether as outcome or process, conflates elements that are both empirical and ideological, ethnographic and ethnocentric. Conventional wisdom on the adaptation of immigrants in America has conceived of "assimilation" prescriptively and not only descriptively, as a linear process of progressive adjustment to American life. This conception is guided by an implicit deficit model: to get ahead immigrants need to learn how to "become American" and overcome their deficits with respect to the new language and culture, the new economy and society. As they shed the old and acquire the new over time, they surmount those obstacles and make their way more successfully--a homogenizing process more or less completed by the second or third generation. Recent research findings, however, especially in the areas of immigrant health, mental health, ethnic self-identity and education, debunk such ethnocentric assumptions, often running precisely in the opposite direction of what is expected from traditional perspectives. Some empirical examples are highlighted, focusing on paradoxes--on evidence that contradicts orthodox expectations--in order to identify areas that need conceptual, analytical, and theoretical refinement, including the need to spell out precisely and systematically what it is that is being "assimilated," by whom, under what circumstances, and in reference to what sector of American society. The diversity of contemporary immigrants to the United States, in terms of class, culture, color, and the contexts within which they are received, and their segmented modes of incorporation, raise new questions about assimilation from what? to what? and for what? /// [Spanish] El concepto de la asimilación, ya sea como un proceso o como una comflagración de ambos elementos que son empíricos e ideológicos, entográficos y etnocéntricos. El conocimiento convencional sobre la adaptación de los inmigrantes en América ha concevido la "asimilación" no salamente descriptiva sino también precriptivamente, como un proceso linear de un ajuste progresivo a la vida norteamericana. Esta concepción está guiada por un modelo implícito y deficiente: para que los inmigrantes continúen adelante necesitan aprender cómo "convertirse en americanos" y superar sus deficiencias con respecto a la nueva lengua y cultura, la nueva economía y sociedad. Mientras se sobreponen a su pasado y adquieren su porvenir, sobrepasan esos obstáculos y labran más exitosamente su camino--se dá un proceso hegemonizador más o menos completo durante la segunda o tercera generación. Estudios recientes, sin embargo, desenmascaran las asunciones etnocéntricas, especialmente en las áreas de la salud física, la salud mental, la auto-identidad étnica y la educación del inmigrante; frecuentemente las perspectivas tradicionales se dirigen en dirección contraria de las realidades empíricas. Se han subrayado algunos ejemplos empíricos, centrándose en paradojas--basándose en evidencia que contradice las asunciones ortodoxas--en el sentido de identificar áreas que necesitan refinamiento conceptual, analítico y teórico, incluyendo la necesidad de explicar precisa y sistemáticamente qué es lo que se ha "asimilado," por quién bajo qué circumstancias, y en referencia a qué sector de la sociedad americana. La diversidad de inmigrantes contemporáneos en los Estados Unidos, en términos de clase, cultura, color, y el contexto en el que cada uno de ellos es recibido, y sus modos segmentados de incorporación, abre un nuevo cuestionamiento?de qué? ¿para qué? y ¿por qué la asimilación? /// [Chinese] (Unicode for Chinese abstract). /// [Japanese] (Unicode for Japanese abstract).

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