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Sexual Behavior in the Northern Elephant Seal Mirounga angustirostris

Burney J. Leboeuf
Behaviour
Vol. 41, No. 1/2 (1972), pp. 1-26
Published by: Brill
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/4533425
Page Count: 34
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Sexual Behavior in the Northern Elephant Seal Mirounga angustirostris
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Abstract

The mating behavior of Northern elephant seals, Mirounga angustirostris, was studied during the 1968, 1969 and 1970 breeding seasons at Año Nuevo Island, 19 miles north of Santa Cruz, California. Copulation takes place primarily on land, from January to March; it is initiated and terminated by the male and lasts approximately 5 minutes. A few males do most of the breeding and the higher a male's rank in the social hierarchy, the more frequently he copulates. Some bulls may maintain high rank and participate in mating for 3 breeding seasons. Low ranking males are kept out of the harem so they attempt to copulate with females on the periphery or in the water with departing females. Males prevent sub-ordinates from mounting females and disrupt copulations in progress. The higher a male's rank, the more freedom he has to copulate without interference, and the more frequently he interferes with the copulation of others. The highest ranking males interrupt their own copulations prematurely to attack other males and prevent them from copulating. Males mount weaned pups, yearlings, and non-estrous females in addition to estrous females; the latter are mounted most frequently. Females come into estrus 24 days after parturition. They are receptive for about 3 days (range 1-13 days), during which they may copulate several different times with one or more males. Females are usually in estrus when they leave the rookery and return to sea. The greatest difference in the copulatory pattern of the elephant seal, a true seal, and members of the sea lion family, is that the former interfere with the copulations of other males while the latter do not. This may be due to differing social systems, a social hierarchy in elephant seals and a territorial system in sea lions. In elephant seals, where copulations are interrupted, mating may be incomplete. This is not as likely with sea lions where copulations are never interrupted because males honor the boundaries of their neighbors. The differences in female behavior and sexual physiology - a long promiscuous estrous period in elephant seals as opposed to a brief estrus with only one copulation in sea lions - may have evolved as a compensation for the consequences of the social behavior of males. /// L'accouplement de l'éléphant de mer du Nord, Mirounga angustirostris, a été étudié pendant les périodes de reproduction de 1968, 1969, et 1970 dans l'île Año Nuevo, située à 19 miles au nord de Santa Cruz, California. L'accouplement prend place principalement sur terre, du mois de Janvier au mois de Mars; il dure à peu près cinq minutes, et c'est le mâle qui en prend l'initiative. Un petit nombre de mâles assume la plus grande part de l'acte reproductif, et plus un mâle tient un rang élevé dans la hiérarchie sociale, plus il s'accouple souvent. Certains mâles reproducteurs se maintiennent parfois à un rang élevé et prennent part à la reproduction pendant trois périodes de reproduction successives. Plus un mâle tient un rang élevé dans la hiérarchie sociale, plus il s'accouple souvent. Parce que les mâles proches du bas de l'échelle sont tenus à l'écart du harem, ils tentent de s'accoupler soit avec les femelles situées aux alentours du groupe, soit avec celles qui sont déjà dans l'eau, sur le départ. Les mâles empêchent leurs inférieurs de couvrir des femelles et interrompent les accouplements déjà en cours. Plus un mâle est de rang élevé, plus il est libre de s'accoupler sans empechêment, et plus il intervient souvent dans les accouplements d'autrui. Un mâle de plus haut rang interrompt prématurément sa propre copulation afin d'attaquer et d'empêcher d'autres mâles. Les mâles couvrent les jeunes une fois sevrés, les jeunes d'un an, et les femelles non en rut aussi bien que celles en rut - ces dernières plus fréquémment. Les femelles sont en rut 24 jours après la parturition; elles sont réceptives pendant à peu pres trois jours (variations de 1 à 13 jours), pendant lesquels il arrive souvent qu'elles s'accouplent plusieurs fois, avec differents mâles. Elles sont souvent en rut lorsqu'elles quittent la "rookery" et reprennent le large. La différence principale entre les habitudes d'accouplement d'un éléphant de mer (un véritable phoque) et celles d'une otarie réside dans la fait que le premier intervient dans l'activité des autres mâles. Ceci peut provenir de la différence entre leurs organisations sociales: hiérarchie chez l'éléphant de mer, organisation territoriale chez l'otarie. Alors que l'accouplement est parfois non achevé (parce qu'interrompu) chez le premier, ceci est très infréquent chez le second, car le mâle honore les limites entre territoires. Il est fort possible que les différences de physiologie et de comportement entre les femelles des deux familles (une longue et très active période de rut chez les éléphants de mer, un rut ne comportant qu'un accouplement chez les otaries) se soient développées comme moyen d'opérer un redressement - chez les éléphants de mer - des conséquences du comportement social des mâles.

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