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Perinatal Behavior of Northern Elephant Seal Females and Their Young

Burney J. Le Boeuf, Ronald J. Whiting and Richard F. Gantt
Behaviour
Vol. 43, No. 1/4 (1972), pp. 121-156
Published by: Brill
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/4533472
Page Count: 44
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Perinatal Behavior of Northern Elephant Seal Females and Their Young
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Abstract

Northern elephant seal females and pups were observed during four breeding seasons at Año Nuevo Island, California. Six to seven days after a female arrived on the rookery she gave birth to a single pup which she nursed for four weeks. Estrus began 24 days after parturition and lasted an average of four days. Females spent a total of 34 days on the rookery before returning to sea. The only other time females came ashore was to moult, a period which lasted a few weeks. Most births occurred in the harem at night during the last two weeks of January. Cephalic presentations were more frequent than caudals (62% vs. 38%) and both were equally rapid. The placenta was delivered immediately after the pup or within an hour after birth. Stillbirths were infrequent and premature pups were never observed. The sex ratio was 49.4 males to 50.5 females. Eight females gave birth for the first time during their third year but most females are believed to give birth later. Three females gave birth on a different rookery than their own birthplace. The time of parturition from year to year was very consistent in individual females. Newborn pups weighed 65 lbs at birth and were 60 inches long. They are precocial and suckled for about four weeks before being weaned. Weaners moulted their natal pelage at four to six weeks of age, a time when they began entering the water. Most weaners left the rookery headed north during the month of April. Females accepted a pup by allowing it to nurse and rejected alien pups by biting them. Females emitted two vocalizations: a pup attraction call and a threat vocalization. Pups emitted a single vocalization which functioned in several situations. Seventy-two percent of the females observed nursed their own pups to weaning and rejected most of the suckling attempts of alien pups. A few females nursed an alien pup in addition to their own. Twenty-six percent of the females became separated from their pups or their pups died. One third of these females adopted an alien pup. Females that gave birth, but did not nurse for several days, did not copulate. The frequency and duration of suckling increased as pups developed. Pups attempted to suckle any available female but were rejected by most alien females. Sixty percent of marked pups suckled their mothers. The remaining forty percent were separated from their mothers and most of them died. Those that survived were adopted by an alien female or were suckled by several different females each day. Pup mortality at Año Nuevo Island was very consistent over the four year period, ranging from 13.0% to 14.5%. Most mortalities were socially induced; pups separated from their mothers starved or were injured by adult males and females. The probability of separation was increased by high numbers of females and disturbances created by intrusions of breeding bulls into the harem. /// Nous avons observé des éléphants de mer, femelles et jeunes, dans l'île Año Nuevo, en Californie, pendant quatre périodes de reproduction. Six ou sept jours après son arrivée dans la zone de vêlage ("rookery"), la femelle donne naissance à un seul petit qu'elle allaite pendant quatre semaines. La période de rut commence 24 jours après l'accouchement et dure en moyenne quatre. Les femelles passent 34 jours dans la zone de vêlage avant de retourner dans la mer. Elles ne reviennent sur le rivage que pour muer, ce qui demande quelques semaines. La plupart des naissances ont lieu dans le harem, pendant la nuit, durant les deux dernières semaines de janvier. Les accouchements où les petits sortent la tête la première sont plus fréquents que ceux où les petits sortent la queue la première (62% contre 38%) mais dans les deux cas l'accouchement est de courte durée. Le placenta est est expulsé immédiatement après le petit ou dans l'intervalle d'une heure suivant l'accouchement. Les petits morts-nés sont rares et les naissances prématurées n'ont jamais été observées. Les proportions des sexes sont les suivantes: 49.4 de mâles et 50.5 de femelles. Huit femelles ont porté pour la première fois pendant leur troisième année mais la plupart des femelles donnent naissance à un âge plus avancé. Trois femelles ont mis bas dans une zone de vêlage qui n'était pas celle où elles étaient nées. Chaque année, la femelle accouche à la même époque. Les nouveaux-nés pèsent 65 livres à la naissance et ils ont 60 pouces de long. Ils donnent de nombreux signes d'activité et têtent leurs mères pendant quatre semaines environ avant d'être sevrés. Pendant le sevrage, ils perdent leur pelage initial à l'âge de 4 à 6 semaines, âge pendant lequel ils commencent à entrer dans l'eau. La plupart des petits sevrés quittent la zone de vêlage et se dirigent vers le Nord pendant le mois d'avril. Les femelles acceptent un petit quand elles lui permettent de têter et elles rejettent les étrangers en les mordant. Les femelles émettent deux sons: un appel destiné à attirer les petits et un son de menace. Les petits émettent un seul son qui sert dans plusieurs situations. 72% des femelles observées ont allaité leurs propres petits jusqu'à la période du sevrage et ont rejeté la plupart des tentatives de petits étrangers qui voulaient les têter. Un petit nombre de femelles ont allaité un petit étranger avec les leurs. 26% des femelles furent séparées de leur petit ou virent leur petit mourir. Un tiers de ces femelles adoptèrent un petit étranger. Les femelles qui accouchèrent mais qui n'allaitèrent pas pendant plusieurs jours ne copulèrent pas. La fréquence et la durée de l'allaitement augmente pendant le développement du petit. Les petits essaient de têter auprès de toutes les femelles disponibles mais la plupart des femelles les rejettent. 60% des petits catalogués têtèrent leurs mères. Le reste (40%) furent séparés de leurs mères et la plupart d'entre eux moururent. Les survivants furent adoptés par une femelle étrangère ou bien ils têtèrent auprès de différentes femelles chaque jour. La mortalité infantile dans l'île Año Nuevo fut très régulière pendant quatre ans, ne variant que de 13.0% à 14.5%. La majorité des morts eurent des causes sociales: les petits séparés de leurs mères moururent de faim ou furent blessés par des adultes mâles ou femelles. La probabilité de séparation augmentait quand le nombre de femelles était très élevé et par les troubles occasionnés par les intrusions de mâles en rut ("breeding bulls") dans le harem.

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