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The Role of Individual Recognition by Odors in the Social Interactions of the Mongolian Gerbil (Meriones unguiculatus)

Zuleyma Tang Halpin
Behaviour
Vol. 58, No. 1/2 (1976), pp. 117-130
Published by: Brill
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/4533758
Page Count: 14
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The Role of Individual Recognition by Odors in the Social Interactions of the Mongolian Gerbil (Meriones unguiculatus)
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Abstract

This study attempts to determine the importance of individual recognition by odors in the social interactions of male Mongolian gerbils (Meriones unguiculatus). The first experiment tested the effects of anosmia on social interactions. Twenty-four pairs of male gerbils were divided into two groups (experimental and control). Experimental animals were made anosmic by bathing their nasal mucosa with 7% solution of ZnSO4. Control animals were treated with distilled water. Following treatment, control and experimental animals were tested with both familiar and unfamiliar conspecifics, and the frequency and types of social behaviors were compared. The results showed that anosmic animals apparently cannot distinguish between familiar and unfamiliar conspecifics and, therefore, that they treat all other gerbils in the same manner that they treat familiar animals. Control animals, on the other hand, showed significant differences in the frequency and types of behaviors directed towards familiar and unfamiliar conspecifics. The second experiment tested the effects of unfamiliar odors on social behaviors. Twelve pairs of familiar male gerbils were tested under three conditions: with soiled shavings from their own home cage (own familiar odors), with clean shavings, and with soiled shavings from the cage of an unfamiliar pair of conspecifics (unfamiliar odors). The results showed that gerbils can detect unfamiliar conspecific odors and that the presence of such odors can affect the social behaviors of a pair of familiar animals. Pairs of familiar gerbils showed a high frequency of social interactions when in the presence of their own familiar odors, but a reduced frequency when tested with unfamiliar conspecific odors or with clean shavings. It is suggested that this decrease in social behaviors could have been due to changes in levels of arousal or to competing exploratory responses. These experiments thus demonstrate that individual differences in the biological odors of the Mongolian gerbil play an essential role in the recognition of individuals and in the normal pattern of social behaviors of this species. /// Cette étude tente de préciser l'importance de la reconnaissance individuelle olfactive par des Gerboises mongoles (Meriones unguiculatus) mâles qui vivent en société. La première expérience a testé les effets de l'anosmie sur le comportement social. Vingt-quatre paires de Gerboises mâles ont été divisées en deux groupes (expérimental et contrôle). Les animaux expérimentaux ont été rendus anosmiques en baignant leur muqueuse nasale avec une solution à 7% de ZnSO4. Les animaux témoins ont été traités avec de l'eau distillée. Après traitement, les animaux contrôles et expérimentaux ont été testés avec des congénères familiers et étrangers, et la fréquence et les types de comportements sociaux ont été comparés. Les résultats ont montré que des animaux anosmiques apparemment ne peuvent pas distinguer entre congénères familiers et étrangers, en conséquence, ils se comportent à l'égard de toutes les autres Gerboises comme ils se comportent envers les sujets familiers. Les animaux témoins, au contraire, montrent des différences significatives dans les fréquences et les types de comportements dirigés vers les congénères familiers ou étrangers. La seconde expérience a testé les effets des odeurs inhabituelles sur le comportement social. Douze paires de Gerboises mâles familières ont été testées sous trois conditions: avec des copeaux salis de leur propre cage (odeurs propres familières), avec des copeaux propres, et avec des copeaux salis de la cage d'une paire de congénères étrangers (odeurs étrangères). Les résultats ont montré que des Gerboises peuvent détecter des odeurs de congénères étrangers et que la présence de ces odeurs peut affecter les comportements sociaux d'une paire d'animaux familiers. Des paires de Gerboises familières ont montré une fréquence élevée d'interactions sociales quand ils étaient en présence de leurs propres odeurs familières, mais une fréquence plus faible quand ils ont été testés avec des odeurs de congénères étrangers ou avec des copeaux propres. Il est suggéré que cette diminution des interactions sociales a pu être due à des changements dans les niveaux d'excitation ou à des réactions exploratoires compétitives. Ces expériences ainsi mettent en évidence que les différences individuelles dans les odeurs biologiques chez la Gerboise mongole jouent un rôle essentiel dans la reconnaissance des individus et dans le schéma normal des comportements sociaux chez cette espèce.

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